COLLEGE STATION, Tex. — Es kann schwierig sein, den Reiz zu verstehen, Ihre Hand in einen Haufen sich windender Maden zu stürzen. Aber das Gefühl ist einzigartig taktil, überhaupt nicht unangenehm, da sich Tausende von weichen, prallen Maden, die jeweils die Größe eines Reiskorns haben, gegen Ihre Haut winden und winzige Mundstücke sanft in Ihr Fleisch stoßen.

Für Lauren Taranow und ihre Mitarbeiter ist es nur ein weiterer Arbeitstag.

Taranow ist der Präsident von Symton BSF, wo die Larven der schwarzen Soldatenfliegen geerntet und als Nahrung für exotische Haustiere wie Eidechsen, Vögel und sogar Igel verkauft werden. Ihre „Maggot Farm“, wie sie es nennt, ist Teil einer aufkeimenden Industrie, die das Potenzial hat, die Art und Weise, wie wir die Welt ernähren, zu revolutionieren. Das liegt an der bemerkenswerten Fähigkeit der schwarzen Soldatenfliegenlarve, fast jede Art von organischem Abfall — Hausmüll, Mist, sogar giftige Algen — in hochwertiges Protein umzuwandeln und dabei einen geringeren Kohlenstoff-Fußabdruck zu hinterlassen, als sie gefunden hat.

In einem Jahr kann ein einziger Hektar schwarze Soldatenfliegenlarven mehr Protein produzieren als 3.000 Hektar Rinder oder 130 Hektar Sojabohnen. Solche Erträge, kombiniert mit der Notwendigkeit, billiges, zuverlässiges Protein für eine Weltbevölkerung zu finden, die bis 2050 voraussichtlich um 30 Prozent auf 9,8 Milliarden steigen wird, stellen eine große Chance für die schwarze Soldatenfliege dar. Die Vereinten Nationen, die bereits davor warnen, dass sich eine tierreiche Ernährung langfristig nicht so weit ausdehnen kann, ermutigen Regierungen und Unternehmen, sich an Insekten zu wenden, um den Proteinbedarf des Planeten zu decken.

Menschen, die gesehen haben, was schwarze Soldatenfliegenlarven können, sprechen oft evangelikal von ihnen. Jeff Tomberlin, Professor für Entomologie an der Texas A&M University, sagte, die Insektenindustrie könne „Leben retten, Volkswirtschaften stabilisieren, Arbeitsplätze schaffen und die Umwelt schützen.“Es gibt keinen Grund, warum wir dies nicht in irgendeiner Größenordnung auf der ganzen Welt tun sollten“, sagte er.

Warum also nicht?

Jonathan A. Cammack, Chief Operating Officer bei Evo Conversion Systems, zeigt getrocknete schwarze Soldatenfliegenlarven in der Anlage des Unternehmens. (Loren Elliott für die Washington Post)

Wenn die LED-Leuchten im Fliegenzuchtraum von Evo Conversion Systems eingeschaltet werden, erfüllt das Surren tausender winziger Flügel die Luft, während Fliegen auf der Suche nach einem Partner über ihre abgeschirmten Gehege fliegen. Evo, das von Tomberlin gegründet wurde, teilt sich eine Mauer mit Symton. Die Unternehmen sind getrennt, aber symbiotisch: Evo schlüpft Fliegenlarven und verkauft sie an Symton, die sie auf einer proprietären Getreidemischung mästet, die eine optimale Ernährung für die Tiere gewährleistet, die sie schließlich verzehren werden.

Die erwachsenen Fliegen ähneln kleinen schwarzen Wespen, abzüglich eines Stachels, und sind im Allgemeinen für den Menschen harmlos. Nach der Paarung legen die Weibchen Gelege von mehreren hundert Eiern in kleine Wellpappenstücke. Evo-Mitarbeiter sammeln die Pappe und legen sie zum Inkubieren in Einmachgläser aus Glas. Einige Tage später schlüpft eine Brut von Maden — jede nicht größer als ein Pfefferfleck.

Entomologen kennen das Versprechen der Soldatenfliege seit Jahrzehnten. Die Forscher schlugen vor, sie bereits in den 1970er Jahren zur Umwandlung von Mist in Eiweiß zu verwenden. Aber sie in einem kommerziellen Maßstab aufzuziehen, schien eine Sackgasse zu sein: Niemand wusste, wie man in Gefangenschaft lebende Fliegen dazu bringt, sich zuverlässig zu paaren und Eier abzulegen.Das änderte sich 2002 mit der Veröffentlichung eines Papiers von Tomberlin, seinem Berater D. Craig Sheppard und anderen, in dem ein System zur Aufzucht der Insekten in Gefangenschaft beschrieben wurde. Der Schlüssel, fanden sie, war das Finden der genauen Mischung aus Temperatur, Feuchtigkeit und vor allem Beleuchtung, um die Fliegen zur Fortpflanzung anzuregen.Vor der Zeitung „dachten die Leute, wir wären verrückt“, weil wir versucht hätten, Soldatenfliegen zu züchten, sagte Tomberlin. Die Tatsache, dass die Technologie zur richtigen Kultivierung von Fliegenkolonien vor 20 Jahren noch nicht einmal existierte, unterstreicht, wie neu die Branche ist, fügte er hinzu.

Eine schwarze Soldatenfliegenlarve kann jeden Tag das Doppelte ihres Gewichts an Nahrung aufnehmen. Auf ihrer 14-tägigen Reise vom Jungtier zur Puppe wird eine einzelne Larve fast einen Zentimeter lang und erhöht ihr Gewicht um den Faktor 10.000. Das ist vergleichbar mit einem acht Pfund schweren Baby, das auf die Größe eines 40 Tonnen schweren Buckelwals anschwillt. Sie essen, um Nährstoffe für ihre zweiwöchige Lebensdauer als Erwachsene zu speichern, wenn sie normalerweise überhaupt nichts essen.

Die Larven bei Evo fressen Treber aus einer Handvoll texanischer Brennereien und Brauereien, bis zu 15 Tonnen davon pro Monat. Nathan Barkman von der Rio Brazos Distillery sagte, Evo beseitige fast die Hälfte der wöchentlichen Abfallproduktion seines Unternehmens. Es ist heiß, klatschnass, stark sauer und klebrig — „wie Lava“, sagte er — was die Entsorgung erschwert. Lokale Sanitärunternehmen werden es nicht nehmen. Schweinebauern werden es manchmal tun, aber die nächsten Farmen sind meilenweit außerhalb der Stadt, und niemand will geschmolzenen Getreidebrei so weit fahren.

Die Fliegen lieben es jedoch. „Sie sind Generalisten“, sagte Tomberlin und essen fast alles. Schweinemist? Check. Menschlicher Abfall? Check. Essensreste? Check. Die einzigen organischen Materialien, mit denen sie kein Glück hatten, sind Knochen, Haare und Ananasschalen, sagte er.Ihre Fähigkeit, Abfälle schnell zu verschlingen, hat eine Reihe von kommerziellen Anwendungen inspiriert. Ein Pilotprogramm an der Louisiana State University setzt eine kleine Kolonie von Soldatenfliegen ein, um das Essen zu konsumieren, das seine Studenten in einem Speisesaal werfen. Der Entomologe, der das Projekt beaufsichtigt, hofft, dass es erweitert wird, um bis Ende des Jahres alle Lebensmittelabfälle auf dem Campus zu beseitigen. In China verarbeiten riesige Anlagen einer Firma namens JM Green mindestens 50 Tonnen Lebensmittelabfälle pro Tag mit Hilfe von schwarzen Soldatenfliegen.

Die Verwendung von Larven zur Beseitigung von Lebensmittelabfällen in diesem Ausmaß könnte ein ökologischer Wendepunkt sein. In einem Bericht der Vereinten Nationen aus dem Jahr 2011 wurde detailliert beschrieben, wie verrottende Lebensmittel Millionen Tonnen Kohlendioxid in die Atmosphäre abgeben, was etwa 7 Prozent der weltweiten Treibhausgasemissionen ausmacht. Aber wenn Maden Lebensmittelabfälle konsumieren, nehmen sie all diesen Kohlenstoff mit.Soldatenfliegen sind „wo Kohlenstoff stirbt“, sagte Tomberlin. „Es geht in dieses System und kommt am anderen Ende als all diese nützlichen Inhaltsstoffe heraus.“

Wie Nahrung für Tiere.

Evo Conversion Systems schlüpft Fliegenlarven und verkauft sie an Symton BSF, die sie mästet, um sie zu ernten und als Tierfutter zu verteilen. Die Unternehmen sind getrennt, aber symbiotisch und teilen sich ein Gebäude in College Station.

Jeff Tomberlin, der Direktor von Evo Conversion Systems und Professor für Entomologie an der Texas A&M University, zeigte letzten Monat schwarze Soldatenfliegen aus der Kolonie in der Nähe seines Büros.

Verpackte schwarze Soldatenfliegen bei Symton BSF sind zur Verteilung bereit. (Fotos von Loren Elliott für die Washington Post)

OBEN: Evo Conversion Systems schlüpft Fliegenlarven und verkauft sie an Symton BSF, die sie mästet, um sie zu ernten und als Tierfutter zu verteilen. Die Unternehmen sind getrennt, aber symbiotisch und teilen sich ein Gebäude in College Station. UNTEN LINKS: Jeff Tomberlin, der Direktor von Evo Conversion Systems und Professor für Entomologie an der Texas A&M University, zeigt letzten Monat schwarze Soldatenfliegen aus der Kolonie in der Nähe seines Büros. UNTEN RECHTS: Verpackte schwarze Soldatenfliegen bei Symton BSF stehen zur Verteilung bereit. (Fotos von Loren Elliott für die Washington Post)

In Symtons Eingangsbereich sitzt ein mürrisches Chamäleon namens Eugene, das dazu neigt, Besucher anzuzischen, die zu nahe kommen. Es gibt auch einen gutmütigen Leopardengecko, der den größten Teil ihres Tages unter einem Felsen schläft. Von der Decke hängt eine asiatische Topfpflanze, deren lange fleischige Tassen über den Topfrändern baumeln und Agape fressen.

Chamäleon, Gecko und Krug haben eines gemeinsam: Sie fressen Soldatenfliegen.

Eine der ersten kommerziellen Anwendungen für Soldatenfliegenlarven war als Lebendfutter für heimische Reptilien. Der Reptilienmarkt startete in den 1990er Jahren, sagte David Fluker, ein Cricket-Bauer der zweiten Generation und Eigentümer von Fluker Farms in Port Allen, LA., nachdem der Film „Jurassic Park“ (1993) Interesse an Dinosauriern und Begeisterung für ihre erreichbarsten Annäherungen geweckt hat.

„Reptilien waren ziemlich beliebt, aber danach gingen sie einfach weg“, sagte er.Grillen und Mehlwürmer — seit Jahrzehnten im amerikanischen Südosten gezüchtet, zuerst als Köder für Fischer — waren lange Zeit die Zwillingssäulen der Eidechsenfutterindustrie. Das Problem ist jedoch, dass sie den Kalziumbedarf der Reptilien nicht decken können. Das bedeutet, dass Tierhalter das Lebendfutter mit dem Mineral bestäuben müssen, um sich vor Kalziummangel zu schützen, der Zittern, Krampfanfälle und sogar den Tod verursachen kann.

Die Soldatenfliege löst dieses Problem. Tomberlins Berater Sheppard entdeckte, dass sie extrem reich an Kalzium sind — 50 mal mehr pro Gramm als Mehlwürmer und Grillen. Innerhalb weniger Jahre, bis 2006, sicherte er sich eine Marke, um Soldatenfliegenlarven als Futter für Geckos, Bartagamen und andere Reptilien zu verwenden. Bald darauf kamen andere etabliertere Tiernahrungsunternehmen mit ihren eigenen Soldier Fly-Marken auf den Markt.

Symton ist einer der neueren Marktteilnehmer. Das texanische Unternehmen nimmt mehrere tausend Fuß gewerbliche Lagerfläche ein und beschäftigt etwa ein Dutzend Mitarbeiter. Es ist bereits profitabel und wächst schnell: Seine Produktion hat sich in den letzten sechs Monaten verdoppelt, bis zu 2 Millionen pro Woche.

Der größte Teil der Magie geschieht in einem einzigen Raum, der mit Gestellen offener Plastikwannen gefüllt ist. In jedem Behälter befinden sich Tausende von Maden in verschiedenen Entwicklungsstadien, die sich glücklich durch Stapel speziell formulierter Getreidebrei kauen.

Lauren Taranow, Präsidentin von Symton BSF, in einem Aufzuchtraum in der Einrichtung des Unternehmens in College Station. (Loren Elliott für die Washington Post)

Weil der Anbau von Soldatenfliegen so neu ist, gab es viel Versuch und Irrtum, um das Unternehmen dahin zu bringen, wo es heute ist, sagte Taranow. Die Forscher mussten die richtige Kombination aus Nahrung und Feuchtigkeit berechnen (die Cricket-Produktion ist dagegen so gut etabliert, dass Sie kommerzielles Cricket-Futter in 40-Pfund-Beuteln kaufen können). Sie mussten das richtige Verhältnis von Maden zu Futter sowie die genaue Temperatur, Beleuchtung und Luftfeuchtigkeit festlegen, um sicherzustellen, dass die Larven die gewünschte Größe erreichten. Wenn eine Variable aus dem Gleichgewicht gerät, kann die gesamte Kolonie abstürzen.

Eine weitere Herausforderung für Soldatenfliegenzüchter ist, dass die Larven überraschend klein sind. Ein nasser Grub kann jede Oberfläche, von Holz bis Glas, skalieren, so dass die Züchter bestimmte Feuchtigkeitsniveaus beibehalten müssen, um zu verhindern, dass sie feucht werden, ihren Grenzen entkommen und im Allgemeinen Amok laufen. Eine Gruppe trockener Larven, die allein in einem Gehege ohne Nahrung gelassen werden, versammeln sich in einer Ecke und stapeln sich im „World War Z“ -Stil, bis sie groß genug sind, um ihren Landsleuten die Flucht zu ermöglichen. Symton löste dieses Problem teilweise, indem er nasse Maische in der Mitte ihrer Behälter mit einem Wassergraben aus trockenem Material entlang der Ränder stapelte, um ein Entweichen zu verhindern.

Nachdem sie die gewünschte Größe erreicht haben, werden die Larven ausgesiebt, gewogen und in Plastikbehälter gegossen und dann im ganzen Land verschifft. Ein Nebenprodukt des Prozesses ist Frass – der wissenschaftliche Begriff für Käferexkremente. Symton produziert Unmengen des Materials, die es außerhalb der Anlage stapelt und an lokale Landschaftsgärtner zur Verwendung als Kompost spendet.Ein Hektar Land, das zur Aufzucht von Soldatenfliegenkolonien genutzt wird, kann nach verschiedenen Peer-Review-Schätzungen mehr als 130.000 Pfund Protein pro Jahr produzieren. Das ist mehrere Größenordnungen größer als die Proteinausbeute pro Hektar von Rindern (etwa 40 Pfund), Sojabohnen (950 Pfund) oder Hühnern (1.800 Pfund).

„Schwarze Soldatenfliegenlarven können tausendfach mehr Protein produzieren als Landtiere oder andere Pflanzen“, sagte Liz Koutsos, Geschäftsführerin von EnviroFlight mit Sitz in Kentucky, die Soldatenfliegenlarven züchtet, die in Proteinmehl für kommerzielle Fisch- und Geflügelbetriebe verwendet werden. Die Erträge sind so hoch, weil Soldatenfliegenkolonien vertikal gestapelt werden können, fünf bis 10 pro Etage, auf eine Weise, die bei Rindern oder Feldfrüchten nicht möglich ist. Die schnell wachsenden Larven können auch Dutzende Male pro Jahr geerntet werden.

EnviroFlight füttert wie Evo seine Larven mit Nebenprodukten der Destillationsindustrie. Wenn die Maden ihre volle Größe erreicht haben, werden sie geerntet, in Industrieöfen getrocknet und zu einem proteinreichen Mehl und Öl verarbeitet. Die Technologie entwickelt sich jedoch so schnell, dass die Regulierungsbehörden Schwierigkeiten haben, Schritt zu halten.

Black Soldier Fly Meal wurde erst 2018 als Fisch- und Geflügelfutter zugelassen. Laut Koutsos arbeiten EnviroFlight und Unternehmen wie Enterra in Kanada und Protix in der Europäischen Union daran, die behördliche Genehmigung für die Verwendung des Mehls in Lebensmitteln für andere Tiere, einschließlich Schweine und sogar Katzen und Hunde, zu erhalten.

Die Idee ist, traditionelle Proteinquellen wie Fisch unter Druck zu setzen. Etwa ein Viertel der Ernte aus der Meeresfischerei wird in Nahrung für Nutztiere wie Fische, Schweine und Geflügel umgewandelt. Mehr als 90 Prozent dieser Fischereien sind entweder voll ausgebeutet oder überfischt, was bedeutet, dass mit dem Wachstum der Weltbevölkerung die Nachfrage nach alternativen Proteinquellen steigen wird.“Es steht außer Frage, dass Essen im Moment viel teurer ist als Fischmehl“, sagte Koutsos. Aber Fischmehl wird teurer und die Soldatenfliegentechnologie wird billiger. Das Ziel, Sie sagte, ist „in fünf Jahren bei oder unter Fischmehl zu sein.“Vor zwanzig Jahren hätte ich gelacht“über die Idee, die Welt mit Käfern zu füttern, sagte Fluker, der Cricket-Bauer aus Louisiana. Er expandierte kürzlich in die Produktion von Soldatenfliegen und entdeckte, dass die Maden den Frass fressen werden, der von seinen Millionen Grillen produziert wird. Er sagte, er betrachte die Insektenzucht als „ein wichtiges Bindeglied zur Deckung des weltweiten Futterbedarfs.“Die Wirtschaft ist vielversprechend genug, dass große landwirtschaftliche Unternehmen in den Insektenproteinmarkt einsteigen. Cargill, der in Minnesota ansässige Agrarriese, kündigte erst letzten Monat eine Partnerschaft mit dem französischen Biotech-Unternehmen InnovaFeed an, um Fischfutter aus Larven der schwarzen Soldatenfliege herzustellen.“Insektenproteinfutter kann eine Lösung und eine erneuerbare Proteinquelle sein, um Fische zu füttern und letztendlich die Welt zu ernähren“, sagte Maye Walraven, Innovafeeds Head of Business Development, in einem Video, in dem die Partnerschaft angekündigt wurde.

Die UNO stimmt zu: Sie prognostiziert in einem Bericht von 2013, dass die Insektenzucht eine Schlüsselrolle spielen müsste — sowohl als Tierfutter als auch zur Ernährung der Menschen —, wenn die Welt in den kommenden Jahrzehnten nachhaltig ernährt werden soll.

Taranow trägt maßgefertigte Leggings mit aufgedruckten schwarzen Soldatenfliegenlarven.

Amy Dickerson, Site Managerin von Cammack und Evo Conversion Systems, inspiziert Larven von schwarzen Soldatenfliegen. (Fotos von Loren Elliott für die Washington Post)

LINKS: Taranow trägt maßgeschneiderte Leggings mit schwarzen Soldatenfliegenlarven. RECHTS: Cammack und Evo Conversion Systems Site Manager Amy Dickerson, aus dem Rahmen, inspizieren schwarze Soldatenfliegenlarven. (Fotos von Loren Elliott für die Washington Post)

Zurück in Symton knallt Taranow ein paar ofengetrocknete Soldatenfliegenlarven in ihren Mund. „Ehrlich gesagt schmecken sie wie Fritos“, sagte sie.

Sie haben einen angenehmen, neutralen, nussigen Geschmack. Slather sie in pulverisierte Ranch oder Grill Gewürz und es ist leicht vorstellbar, Taschen von ihnen fliegen aus den Regalen in LKW-Haltestellen und Convenience-Stores.

Die getrockneten Larven haben auch einen Vorteil gegenüber anderen Insekten-Esswaren – wie zum Beispiel Mexikos Chapulines -, dass sie nicht wirklich wie Käfer aussehen. Sie haben nur wenige identifizierbare Buggy-Eigenschaften – keine Beine, die in den Zähnen stecken bleiben, keine Augen, die dich anstarren. Es wäre leicht genug, sie mit einer Art exotischem Getreide zu verwechseln.Laut dem UN-Bericht von 2013 nehmen bereits fast 2 Milliarden Menschen weltweit Insekten in ihre Ernährung auf. Insektenbasierte Snacks werden häufig auf Open-Air-Märkten in Ländern wie Thailand und China gesehen, zum Beispiel.

Die Praxis hat sich in Europa oder den Vereinigten Staaten nicht durchgesetzt, zum Teil aufgrund der langjährigen kulturellen Einstellung gegenüber Insekten. Dies ist etwas rätselhaft, wenn man bedenkt, dass viele Westler gerne Lebensmittel wie Krabben und Hummer konsumieren, die wirklich nur riesige Meereswanzen sind.

„Ich denke absolut, dass es Anwendungen auf dem menschlichen Lebensmittelmarkt geben wird“, sagte Koutsos von EnviroFlight. „Die Herausforderung besteht darin, den Cringe-Faktor zu überwinden.“Ein möglicher Weg zum menschlichen Verzehr führt über insektenbasierte Proteinpulver, die mit anderen Lebensmitteln gemischt werden können, wodurch der Ick-Faktor verringert wird. Mehrere Unternehmen tun dies bereits mit Grillen.“Es wurde viel Mühe in Cricket-Mehl oder Mehlwürmer für Protein-Zutaten für alles von Pasta über Kekse bis hin zu Chips gesteckt“, sagte Tomberlin.

Er erwartet, dass das Fliegenprotein einem ähnlichen Weg folgt. „Wenn Sie in den nächsten 10 Jahren in diese Einrichtungen gehen, werden wir auf diese Ära zurückblicken und sagen, dass wir gerade erst angefangen haben.“Werden amerikanische Verbraucher jemals insektenbasiertes Protein annehmen? Vor zwanzig Jahren, wie Fluker sagte, wäre die Idee lächerlich gewesen. Aber heute, in der Ära des vegetarischen Whopper, ist die Tür offen.

Schwarze Soldatenfliegen stecken an einer Bandfalle bei Evo Conversion Systems fest. (Loren Elliott für die Washington Post)

Design von Clare Ramirez. Fotobearbeitung von Annaliese Nürnberg.

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