Mucho antes de que los conquistadores españoles y Cristóbal Colón regresaran a Europa con historias de murciélagos chupadores de sangre, las comunidades europeas contaban historias de monstruos no muertos llamados vampiros.

Pero el murciélago vampiro en sí no es el agente del mal que su asociación con Drácula sugeriría. Aquí hay siete cosas que quizás no sabías sobre estas criaturas. No todos los murciélagos son murciélagos vampiros.

Solo tres de las más de 1.300 especies de murciélagos en el mundo son murciélagos vampiros: el común (Desmodus rotundus), el de alas blancas (Diaemus youngi) y el de patas peludas (Diphylla ecaudata).

Residentes en América Central y del Sur, estos son también los únicos murciélagos que consumen sangre, y solo sangre, para obtener comida y agua. Y debido a su dieta alta en proteínas, los investigadores de murciélagos vampiros pueden localizar dormideros por el aroma acre de amoníaco producido por sus heces.

Los murciélagos llevan el nombre de vampiros, no al revés.

Las mitologías de vampiros existían en varias culturas de todo el mundo mucho antes de que los murciélagos vampiros obtuvieran su nombre.

La ex investigadora de murciélagos Micaela Jemison, que dirige las comunicaciones de Bat Conservation International, viajó recientemente a la histórica región de Transilvania en Rumania. «En lugar de Drácula, a la gente le preocupaba que los muertos se levantaran y atormentaran a la gente», dijo, y agregó que la gente abriría tumbas y pondría una estaca en los corazones de los cadáveres o cubriría las caras, si se sospechaba que los cadáveres «causaban problemas».»

Los murciélagos vampiros fueron descritos oficialmente por primera vez en la literatura científica en 1810 y documentados por Darwin en 1839, pero fue el lanzamiento en 1897 de Drácula de Bram Stoker lo que solidificó una relación entre vampiros y murciélagos en la cultura occidental.

Los humanos no son su primera opción para una comida.

Los murciélagos vampiros pueden alimentarse de casi cualquier tipo de animal. Según Gerald Carter, un científico murciélago vampiro del Instituto de Investigación Tropical del Smithsonian, muerden puercoespines, armadillos, serpientes, leones marinos e incluso pingüinos. Pero en su mayor parte, se adhieren al ganado y a las aves. El murciélago vampiro común tiende a alimentarse de mamíferos como vacas, cerdos y caballos, mientras que los murciélagos vampiros de alas blancas y patas peludas se alimentan principalmente de aves como pollos dormidos.

Un par de murciélagos vampiro de alas blancas se alimentan del pie de un pollo. Foto cortesía de: Bat Conservation International/J. Scott Altenbach

Un par de murciélagos vampiro de alas blancas se alimentan del pie de un pollo. Foto cortesía de Bat Conservation International / J. Scott Altenbach

Dicho esto, las mordeduras de vampiro le quitarán un mordisco a los humanos si se les da la oportunidad. Pero tales casos son raros. Duerme al aire libre en territorio de murciélagos vampiros, y tus extremidades son presa fácil. «Conozco a alguien que fue alimentado por un murciélago vampiro y no era consciente de ello», dijo Carter. «Se despertó y encontró una pequeña marca ensangrentada en el pie.»

Dado que solo consumen una cucharada de sangre, un humano adulto es más que capaz de sobrevivir a la alimentación de un murciélago vampiro. Pero Carter recomienda encarecidamente vacunarse contra la rabia, en caso de que descubras que te has convertido en una comida.

No chupan sangre.

Dada su asociación con Nosferatu y sus amigos, se cree comúnmente que los murciélagos vampiros chupan sangre. En realidad, lo acarician como un gato. Los murciélagos vampiros, si tienen éxito en su caza, hacen una incisión indolora cerca de una arteria usando sus dientes afilados y luego dejan que la sangre salga a una piscina antes de lamerla.

Jemison sugiere repensar la analogía de vampiro y murciélago vampiro. «En realidad sería como si Drácula te mordiera el dedo gordo del pie mientras duermes», dijo. «No iría a por tu yugular. Sería un poco como un fetiche de pies, para ser honesto.»

La escupida de murciélago vampiro mantiene la sangre fluyendo.

Una proteína en la saliva de murciélago vampiro actúa como anticoagulante que evita que la sangre de la presa se coagule y selle la herida. Sustancias similares se han documentado en sanguijuelas e insectos chupadores de sangre como mosquitos. Esta proteína se llama apropiadamente «draculina» y ha sido dirigida como un tratamiento potencial para pacientes con accidente cerebrovascular, dijo Carter.

Los murciélagos vampiro tienen habilidades especiales.

Los murciélagos vampiros han desarrollado una variedad de habilidades físicas para ayudar en la caza de comida. La percepción infrarroja en su nariz actúa como un sensor de búsqueda de calor que permite a los murciélagos encontrar vasos sanguíneos cerca de la superficie de la piel de su huésped.

«También están viendo el mundo a través del sonido», dijo Carter. «Tienen ecolocalización, por lo que envían una especie de sonar para que puedan navegar en la oscuridad absoluta.»

Y mientras que los murciélagos son los únicos mamíferos con la capacidad de volar, los murciélagos vampiros son los únicos animales cuyos antepasados perdieron y re-evolucionaron la capacidad de correr. Mientras que otros murciélagos navegan torpemente por superficies planas, el murciélago vampiro común puede moverse a lo largo de sus pulgares, muñecas y piernas a más de tres pies por segundo. Es una habilidad particularmente útil considerando que es una necesidad acercarse sigilosamente a una presa dormida para comer.

Tienen relaciones sociales complejas.

Los murciélagos vampiros desarrollaron complejas relaciones sociales similares a los humanos, los primates y los delfines. Forman asociaciones de aseo similares a la amistad con otros murciélagos en su gallinero, pero Carter está particularmente fascinado por sus relaciones de intercambio de alimentos.

» no engordes. No almacenan energía, y pueden morir de hambre si se pierden solo dos comidas», dijo. «Pero otros murciélagos en su gallinero a menudo regurgitan sus comidas de sangre al igual que una ave madre regurgita comida a sus polluelos.»

La investigación de Carter ha demostrado que los lazos para compartir alimentos van más allá de los miembros de la familia. «Las personas a las que alimentaste en el pasado volverán y te alimentarán en el futuro, por lo que los murciélagos tienen una red de seguridad social en la que pueden confiar cuando no han podido obtener comida.»

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