El material de la materia básica de la Antígona se extrae de la mitología griega. Varios poemas épicos antiguos conocidos como el Ciclo de Tebas, ahora perdidos, trataban de la historia familiar de la casa de Edipo. Esquilo también compuso una trilogía sobre la trágica historia de la familia Tebana, de la cual Siete contra Tebas es la única obra sobreviviente. Existían diferentes versiones del mismo mito, ya que los autores optaron por centrarse en diferentes aspectos del material. No es seguro si otras versiones se centraron en la negación del entierro de Polinikes como lo hace la Antígona, pero parece haber sido la innovación de Sófocles. El motivo de la irreemplazabilidad de un hermano, en contraposición al de un marido o un hijo, apunta a la familiaridad con las Historias de Heródoto, en cuyo texto encontramos un argumento similar.

Antígona Da un Entierro Simbólico al Cuerpo de Su Hermano Polinices por Jules-Eugène Lenepveu, c. 1835-1898. (Museo Metropolitano, Nueva York)Antígona Da un Entierro Simbólico al Cuerpo de Su Hermano Polinices por Jules-Eugène Lenepveu, c. 1835-1898. Sófocles escribió tres tragedias sobre la familia de Edipo, aunque nunca fueron escritas o interpretadas como una trilogía conectada. Incluyen lo siguiente: Edipo Rex, en el que Edipo descubre que ha matado involuntariamente a su propio padre y se ha casado con su propia madre; Edipo en Colonus, en el que un Edipo ciego es acompañado por su hija Antígona en el exilio, mientras se produce un conflicto entre dos hijos sobre la sucesión al trono de Tebas; y Antígona, que se ocupa de las secuelas de este conflicto. La saga tebana es uno de los temas más atestiguados de la iconografía griega.

Aunque la obra está ambientada en un pasado mitológico lejano, Sófocles infundió la historia con ideas y preguntas relevantes para su época. En los años 440, la ideología democrática había arraigado profundamente en Atenas, y con ella vinieron ciertos valores: se animaba a los ciudadanos a ser leales a la polis y sus leyes,y a colocar esta lealtad por encima de sus intereses familiares privados. Además, los ciudadanos deben gozar de la libertad de votar y hablar como deseen, y los funcionarios públicos pueden rendir cuentas de sus actos. Algunas tensiones aún persistían en la sociedad, y siempre existía el peligro de un contragolpe por parte de figuras aristocráticas que podrían restablecer un gobierno tiránico. Los castigos para los traidores al orden democrático eran severos; no estaba permitido enterrar su cuerpo dentro de los límites de la polis.

La riqueza y el prestigio de Atenas también habían atraído a un grupo diverso de pensadores a la ciudad. Los sofistas difundieron ideas de relativismo y desafiaron las ideologías tradicionales. Aunque una parte de la población todavía era muy tradicional, cada vez más personas comenzaron a plantear preguntas sobre las prácticas religiosas, el cosmos y la naturaleza, la moralidad y las leyes de la civilización. La audiencia de Sófocles habría mantenido una amplia gama de creencias políticas, morales y religiosas. Dado que podría haber sido perturbador escenificar tales tensiones en un entorno ateniense, la tragedia tendía a ubicar sus historias en Tebas, un antiguo enemigo de Atenas, que servía como un espacio seguro para explorar las fallas culturales e ideológicas. El entorno distante hizo posible que Sófocles involucrara a su audiencia en cuestiones relacionadas con su propia sociedad, como la venganza contra los enemigos y los límites de la autoridad del Estado y los de las leyes humanas y divinas. La Antígona no ofrece ninguna respuesta final a lo que está bien y lo que está mal, alentando a la audiencia a continuar este debate una vez que la obra haya terminado.

Se ha observado que los personajes de las tragedias de Sófocles a menudo son figuras aisladas. Este es especialmente el caso de la antígona. El coro está generalmente destinado a dirigir la recepción de los eventos por parte del público en el escenario; en la Antígona son ancianos tebanos, mucho más cercanos en identidad a Kreon que a la joven heroína femenina. Actúan como las voces de la normalidad, pero también pueden ser bastante obtusas. El público, como resultado, se ve continuamente movido a cuestionar dónde se encuentran sus simpatías y qué constituye una reacción adecuada a la tragedia que se desarrolla.

La Antígona es un juego compacto, tanto temático como temporal: la mayor parte de la acción ocurre en pocas horas. Sófocles demuestra ser un maestro de la narración lírica: las furiosas confrontaciones entre personajes se representan en stichomythia (versos alternados), mientras que en kommoi (canciones líricas de lamento) los personajes pueden explorar completamente su agitación emocional. Los discursos de mensajeros, a su vez, proporcionan el clímax narrativo. Las seis odas corales de la Antígona se cuentan entre las más ricas y bellas de la poesía lírica griega. También son sorprendentemente ambiguos, no necesariamente relacionados con los trágicos acontecimientos del resto de la obra y, por lo tanto, pueden proporcionar una fuente interminable de interpretación.

Desde el siglo XVIII, la Antígona ha sido continuamente una de las obras de teatro más leídas, interpretadas y adaptadas de toda la literatura dramática. No solo se discute en los cursos de tragedia griega, sino que también se usa para explorar la teoría política, la dinámica de género y varios problemas religiosos y morales.

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