A lo largo de los grandes ríos de los Estados Unidos—el Mississippi, Missouri, Ohio, Illinois y muchos otros—la historia está ligada al ritmo sincopado de las inundaciones. Los años de la gran inundación de 1927, 1937, 1993 y 2011 todavía se recuerdan y discuten en las aulas de historia y alrededor de la mesa de la cena familiar en muchas comunidades. Del mismo modo, si profundiza en la mayoría de los EE. diques, se encuentran marcas similares a los anillos de crecimiento de un árbol, que muestran que el dique se agrandó varias veces, cada vez después de un fallo durante un evento de inundación anterior.

En 2019, con inundaciones récord y casi récord en muchos ríos, debemos analizar cuidadosamente qué agenda establecerá el país a raíz de las inundaciones de este año. En particular, Estados Unidos necesita escudriñar y resistir la tentación de confiar con determinación en la protección de diques, la estrategia de ingeniería de «solo diques» que le falló al país de manera tan catastrófica en el siglo pasado.

Yo mismo soy un científico, pero también un creyente en el adagio de que aquellos que ignoran la historia están condenados a repetir sus errores. Retroceda a la inundación de 1849 en el Bajo Mississippi, que devastó Nueva Orleans, captó la atención nacional y lanzó dos estudios competidores financiados por el Congreso sobre cómo nuestro nuevo país debería abordar las inundaciones paralizantes a lo largo de los ríos de su frontera occidental.

Charles Ellet, un renombrado ingeniero civil, completó una evaluación de barrido de los ríos Mississippi y Ohio y concluyó que los EE.UU. se necesitaba protección de múltiples capas contra las inundaciones, incluidos diques, presas y embalses, canales de derivación y salidas, y humedales para absorber el agua de lluvia. El segundo estudio, encabezado por A. A. Humphreys del Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los Estados Unidos, llegó a la conclusión opuesta: que los esfuerzos de control de inundaciones del país deberían concentrarse únicamente en diques. Con la autoridad del Cuerpo de Ingenieros detrás de él, el dogma de Humphrey de «solo diques» prevaleció durante décadas:

«Se han sugerido muchos planes para la prevención de inundaciones en el Bajo Mississippi: Salidas, Embalses, Cortes, Desvío de Afluentes y Diques. Todos estos planes han sido investigados a fondo por el cuerpo de ingenieros del Ejército y todos han sido descartados como inaplicables con la excepción del sistema de diques, que se ha recomendado como el método adecuado.»From Floods and levees of the Mississippi River, by B. G. Humphreys. Asociación de Diques del río Mississippi: Washington, D. C., 1914

Hasta finales del siglo XIX y las primeras décadas del siglo XX, el Cuerpo dedicó sus recursos e inversiones a construir y ampliar diques, colocándolos lo más cerca posible del canal del río y evitando enfoques alternativos. El dogma de solo diques incluso incluía el cierre de canales y salidas de ríos naturales en la creencia de que el confinamiento del flujo por diques podría «entrenar» a estos grandes ríos para transportar con seguridad incluso las inundaciones más grandes.

El enfoque de la fe nacional en los diques llegó a un abrupto final en 1927. Los niveles de agua en partes del Misisipí ya se habían elevado por encima de la etapa de inundación en enero, seguido por el deshielo de la cuenca del Misuri y las fuertes lluvias durante la primavera y el verano. Después de décadas de camisas rectas por parte del Cuerpo de Ingenieros, el río Misisipi atravesó sus diques desde Memphis hasta el Golfo de México, inundando millones de acres de planicies aluviales y matando a entre 1.000 y quizás 3.000 personas o más.

Las consecuencias sociales y políticas de la inundación de 1927 cambiaron los Estados Unidos (ver » Rising Tide: The Great Mississippi Flood of 1927 and How it Changed America», por John M. Barry, Simon and Schuster, 1998), y obligó a la nación a hacer un cambio de 180 grados en su enfoque del control de inundaciones. Después de rechazar categóricamente las presas, el Cuerpo había construido 222 embalses importantes en 1965 (Morgan, 1971) y actualmente opera alrededor de 700 en todo el país. En el propio río Misisipi, el Cuerpo reemplazó «diques solo» con el plan Jadwin, que agregó presas en ríos tributarios y canales de circunvalación y otras medidas que han protegido en gran medida el Valle Inferior del Misisipi desde 1927, incluso durante eventos extremos como en 2011 y ahora en 2019.

Avance rápido desde 1927 hasta el presente, y alejarnos de la parte baja del Mississippi a los Estados Unidos en su conjunto. Los diques siguen siendo una herramienta primordial para proteger a las comunidades y la agricultura de llanuras aluviales en todo el país. La protección de diques se complementa con represas y circunvalaciones, así como con medidas no estructurales, como el Programa Nacional de Seguro contra Inundaciones para limitar y mitigar el desarrollo en tierras propensas a inundaciones. Los Estados Unidos también han comenzado algunos experimentos para devolver «espacio para los ríos», mediante los cuales los retrocesos localizados de diques pueden aumentar la seguridad contra inundaciones en los centros de población cercanos y proporcionar amplios beneficios ambientales y recreativos. Pero each cada vez que los cielos se nublan y los ríos se elevan, lo que los residentes de las llanuras inundables y sus representantes políticos claman es más diques y más grandes.

Por ejemplo, después de las inundaciones generalizadas en 2007, el Cuerpo desarrolló el Plan Integral del Río Mississippi Superior, una propuesta amplia para gastar alrededor de 6 6 mil millones para ampliar los diques principalmente agrícolas a lo largo del río Illinois y el Mississippi Superior al nivel de protección de 500 años (aproximadamente 0,2 por ciento de riesgo de inundación anual). A pesar de la etiqueta de precio y una relación de beneficios a costos oficial de 0.05 a 5 centavos de beneficios por cada $1 invertido, el Plan obtuvo el respaldo de la Comisión del Valle del Mississippi del Cuerpo y de los gobernadores de tres estados. Aunque el Congreso nunca asignó fondos para el Plan, los defensores continúan presionando por él hoy.

La temporada de inundaciones de 2019 comenzó temprano, con crestas récord ya en marzo en partes del río Missouri y sus afluentes. Desde entonces, los daños por inundaciones han cubierto muchos ríos y amplias áreas del centro y centro-sur de los Estados Unidos. Las facturas de reparación y los daños totales por inundaciones siguen siendo incognoscibles en la actualidad, pero solo en el río Misuri entre Omaha y la confluencia con el río Misisipi, la reparación de 160 brechas en diques costará 1 1.9 mil millones (según el Gral. de Div. Testimonio de Spellman ante el Congreso el 10 de julio de 2019).

Además, el Congreso está preparando una gran inversión en infraestructura en forma de una Ley de Desarrollo de Recursos Hídricos (WRDA) prevista para 2020. Durante las audiencias recientes, en medio de titulares dominados por inundaciones, los miembros del Comité se centraron rápidamente en la discusión de la infraestructura y los proyectos relacionados con las inundaciones. Como dijo el General de División Michael Walsh, jefe de las Operaciones Civiles y de Emergencia del Cuerpo, en un artículo en Progressive Farmer, «nunca desperdicies una buena emergencia.»

Los diques son una respuesta aparentemente instintiva después de las inundaciones. Los residentes y los políticos imaginan barreras impenetrables que resolverán el riesgo de inundación «de una vez por todas.»FEMA actualmente dibuja mapas de inundaciones de los Estados Unidos exactamente de esa manera, con tierras detrás de diques acreditadas para al menos el nivel de inundación de 100 años eliminado de la llanura aluvial, como si fuera por una varita mágica. En realidad, los diques siempre dejan lo que se llama un «riesgo residual» de inundación en el área protegida, y ningún residente de la llanura aluvial debe dormir por la noche creyendo que su riesgo de inundación ha desaparecido por completo.

Además, al excluir el agua de una parte de la llanura aluvial, los diques exportan el riesgo de inundación a tierras vecinas en la orilla opuesta, aguas arriba y, en cierta medida, aguas abajo también. Sin embargo, como lo elaboró Charles Ellet hace casi 170 años, los diques tienen un papel en la gestión del riesgo de inundaciones en los Estados Unidos. El truco es usarlos como parte de una amplia cartera de estrategias de protección.

Las inundaciones de 2019 pueden ser una encrucijada, ya que nuestra respuesta nacional puede ser una inversión total en reparaciones masivas «solo en diques», o bien podríamos tomar algunas medidas cautelosas para usar esta inversión de manera inteligente y efectiva. Actualmente, el estatuto federal que rige las reparaciones de diques posteriores a las inundaciones (Ley Pública 84-99) «proporciona, con mucho, la fórmula de participación en los costos más generosa de todas las actividades del Cuerpo» (C. Berginnis, Asociación de Administradores de Llanuras de Inundación Estatales, Testimonio ante el Congreso, el 10 de julio de 2019). Los diques de «reincidentes» se reparan sin tabular el número de reparaciones pasadas o el costo para el contribuyente. Y se informa que el Cuerpo está considerando aflojar los requisitos para que los operadores de diques que no hayan cumplido con sus obligaciones bajo PL 84-89 puedan, no obstante, recibir reparaciones financiadas.

En respuesta a 2019 y futuras inundaciones, el Cuerpo y el Congreso podrían aprender lecciones de FEMA. El Programa Nacional de Seguro contra Inundaciones ha aprendido de una experiencia dolorosa que las propiedades de «pérdida repetitiva» que se han reconstruido en su lugar una y otra vez en los Estados Unidos. las llanuras aluviales requieren desencadenantes de políticas para fomentar alternativas de mitigación. De manera similar, se podría exigir a los beneficiarios de fondos para la reparación repetida de diques que consideren alternativas como reveses de diques (espacio para el río) o incluso adquisiciones de propiedades, que actualmente no son elegibles para fondos PL 84-99. De manera más sistemática, tanto las jurisdicciones locales como la sociedad estadounidense en su conjunto necesitan reconocer el «riesgo residual» de vivir detrás de diques y dirigir el nuevo desarrollo a lugares alternativos y seguros contra inundaciones.

Una vez hice una entrevista con un reportero que rompió el hielo preguntando: «Así que el Prof. Pinter, ¿por qué odias los diques?»Me reí y luego expliqué cómo los diques son herramientas valiosas en un conjunto de herramientas diversas que se utilizan para gestionar el riesgo de inundaciones. Esto no es sabiduría nueva. Estados Unidos aprendió hace casi un siglo que «solo diques» es un camino fallido. Hoy, en 2019, y después de las inundaciones que inevitablemente vendrán en el futuro, tenemos que resistir las tentaciones de la conveniencia política y aplicar las lecciones ganadas con tanto esfuerzo sobre la mejor manera de gestionar nuestro riesgo de inundaciones.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *