Antecedentes: Los métodos para revisar y sintetizar los hallazgos de los estudios de investigación cuantitativa en atención de la salud están bien establecidos. Aunque se reconoce la necesidad de incorporar la investigación cualitativa a la base de datos, no hay consenso sobre cómo hacerlo y los métodos para sintetizar la investigación cualitativa se encuentran en una etapa relativamente temprana de desarrollo.

Objetivo: Evaluar la metaetnografía como método para sintetizar estudios de investigación cualitativa en salud y atención de la salud.

Métodos: Se realizaron dos síntesis completas de estudios de investigación cualitativa entre abril de 2002 y septiembre de 2004 utilizando metaetnografía: (1) estudios de toma de medicamentos y (2) estudios que exploran las experiencias de los pacientes que viven con artritis reumatoide. Los estudios potencialmente relevantes identificados en múltiples búsquedas de literatura realizadas en julio y agosto de 2002 (electrónicamente y a mano) se evaluaron utilizando una versión modificada de las preguntas del Programa de Habilidades de Evaluación Crítica para comprender la investigación cualitativa. Se excluyeron los trabajos de los candidatos por falta de pertinencia para los objetivos de la síntesis o porque el trabajo no empleaba métodos cualitativos de recopilación y análisis de datos.

Resultados: Se introdujeron treinta y ocho estudios en la síntesis de toma de medicamentos, uno de los cuales no contribuyó a la síntesis final. La síntesis reveló una advertencia general sobre la toma de medicamentos, y que la práctica de pruebas profanas de medicamentos estaba generalizada. Se descubrió que las personas tomaban sus medicamentos de forma pasiva o activa o los rechazaban de plano. Algunos, en particular en áreas clínicas, fueron obligados a hacerlo. Aquellos que aceptaron activamente su medicamento a menudo modificaron el régimen prescrito por un médico, sin el conocimiento del médico. La síntesis concluyó que las personas a menudo no toman sus medicamentos según lo prescrito debido a la preocupación por los medicamentos en sí mismos. La «resistencia» surgió de la síntesis como un concepto que mejor encapsulaba la respuesta lega a los medicamentos recetados. Se sugirió que las políticas se centraran en los problemas relacionados con los medicamentos en sí y en la evaluación de la eficacia de los tratamientos alternativos que algunas personas utilizan con preferencia a los medicamentos recetados. La síntesis de los estudios de los laicos experiencias de vivir con artritis reumatoide comenzó con 29 artículos. Cuatro no se pudieron sintetizar, dejando 25 artículos (que describen 22 estudios) contribuyendo a la síntesis final. La mayoría de los artículos se referían a la experiencia cotidiana de vivir con artritis reumatoide. Esta síntesis no produjo nuevas ideas significativas, probablemente porque los primeros documentos en el área eran sustanciales y teóricamente ricos, y los documentos posteriores eran en su mayoría confirmatorios. En ambas áreas temáticas, se encontró que solo una minoría de los estudios incluidos en las síntesis se referenciaron entre sí, lo que sugiere que se había producido una replicación innecesaria.

Limitaciones: Solo evaluamos la meta-etnografía como un método para sintetizar la investigación cualitativa, pero hay otros métodos que se están empleando. Se requiere más investigación para investigar cómo los diferentes métodos de síntesis cualitativa influyen en el resultado de la síntesis.

Conclusiones: La meta-etnografía es un método eficaz para sintetizar la investigación cualitativa. El proceso de traducir recíprocamente los hallazgos de cada estudio individual a los de todos los demás estudios de la síntesis, si se aplica rigurosamente, asegura que los datos cualitativos puedan combinarse. Siguiendo este proceso esencial, la síntesis se puede expresar como una «línea argumental» que se puede presentar como texto y en tablas de resumen y diagramas o modelos. La meta-etnografía puede producir nuevas ideas significativas, pero no todas las síntesis meta-etnográficas lo hacen. En su lugar, algunos identificarán campos en los que se ha alcanzado la saturación y en los que no se ha producido ningún desarrollo teórico durante algún tiempo. Ambos resultados son útiles para avanzar en la investigación o para evitar el desperdicio de recursos. La meta-etnografía es un método altamente interpretativo que requiere una inmersión considerable en los estudios individuales para lograr una síntesis. Impone exigencias sustanciales al sintetizador y requiere un alto grado de habilidad de investigación cualitativa. La meta-etnografía tiene un gran potencial como método de síntesis en la evaluación cualitativa de la tecnología de la salud, pero todavía está evolucionando y, en la actualidad, no puede considerarse un enfoque estandarizado capaz de aplicarse de forma rutinaria.

Fondos: La financiación de este estudio corrió a cargo del programa de Evaluación de Tecnologías Sanitarias del Instituto Nacional de Investigaciones Sanitarias.

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