El curso de la política racial y étnica estadounidense en las próximas décadas dependerá no solo de la dinámica dentro de la comunidad afroamericana, sino también de las relaciones entre los afroamericanos y otros grupos raciales o étnicos. Ambos son difíciles de predecir. La pregunta clave dentro de la comunidad negra involucra la relación que se desarrolla entre el éxito material y el apego a la política estadounidense. Lo imponderable en las relaciones étnicas es cómo la creciente complejidad de las coaliciones étnicas y raciales y de las cuestiones de política relacionadas con la etnia afectará el comportamiento político afroamericano. Lo que hace que la predicción sea tan difícil no es que no haya patrones claros en ambas áreas. Las hay. Pero los patrones actuales tienen una gran carga política y, por lo tanto, son altamente volátiles y dependen de las elecciones de muchas personas.

Éxito material y Apego Político

Hoy en día, los Estados Unidos tienen una clase media negra próspera, aunque algo tenue. Por medidas convencionales de ingresos, educación u ocupación, al menos un tercio de los afroamericanos puede describirse como clase media, en comparación con aproximadamente la mitad de los blancos. Se trata de un cambio sorprendente, probablemente sin precedentes históricos, desde principios de la década de 1960, cuando los negros disfrutaban de la «igualdad perversa» de una pobreza casi uniforme en la que incluso los negros más acomodados rara vez podían transmitir su condición a sus hijos. Por el contrario, la profundidad de la pobreza entre los negros más pobres sólo se compara con la duración de la misma. Por lo tanto, hoy en día hay una mayor disparidad entre la quinta parte superior y la quinta inferior de los afroamericanos, con respecto a los ingresos, la educación, la victimización por violencia, el estado laboral y la participación en la política electoral, que entre las quintas superiores y inferiores de los estadounidenses blancos.

Un observador de Marte podría suponer que la clase media negra, sería altamente satisfecho por su reciente y dramático aumento en el estado y que persistentemente pobres negros sería frustrado y amargado por su constante o incluso empeoramiento de destino. Pero los afroamericanos de clase media de hoy expresan una «rabia», para citar a un escritor popular, que, paradójicamente, ha crecido junto con sus posesiones materiales. En los decenios de 1950 y 1960, los afroamericanos acomodados con frecuencia veían menos discriminación racial, tanto en general como en sus propias vidas, que los pobres. Los negros pobres y mal educados eran más propensos que los negros ricos o bien educados a estar de acuerdo en que «los blancos quieren mantener a los negros abajo» en lugar de ayudarlos o simplemente dejarlos en paz. Pero para la década de 1980, los negros con estatus bajo percibían menos hostilidad blanca que sus contrapartes de estatus superior.

La evidencia reciente confirma la mayor desconfianza de los afroamericanos ricos hacia la sociedad blanca. Más negros con educación universitaria que negros que abandonaron la escuela secundaria creen que es cierto o podría ser cierto que «el gobierno investiga deliberadamente a los funcionarios electos negros para desacreditarlos», que «el gobierno se asegura deliberadamente de que las drogas estén fácilmente disponibles en los vecindarios negros pobres para dañar a los negros» y que «el virus que causa el SIDA se creó deliberadamente en un laboratorio para infectar a los negros».»En una encuesta del Washington Post de 1995, cuando se le preguntó si «la discriminación es la razón principal de los males económicos y sociales que enfrentan los negros», el 84 por ciento de los negros de clase media, en comparación con el 66 por ciento de los negros de clase trabajadora y pobres, estuvieron de acuerdo.

Irónicamente, hoy en día la mayoría de los afroamericanos pobres y de clase trabajadora siguen comprometidos con lo que Gunnar Myrdal llamó «la gran sugerencia nacional» del Credo estadounidense. Eso es un cambio; en la década de 1960, los negros más acomodados que los pobres estuvieron de acuerdo en que «las cosas están mejorando.para los negros en este país.»Pero, desafiando la lógica y la historia, desde la década de 1980 los afroamericanos pobres han sido mucho más optimistas sobre el éxito final de la próxima generación de su raza que los afroamericanos ricos. Es más probable que estén de acuerdo en que la motivación y el trabajo duro producen éxito, y a menudo se sienten conmovedoramente gratificados por su propio progreso o el de sus hijos.

Supongamos por el momento que estos dos patrones, de «tener más éxito y disfrutarlo menos» para los afroamericanos ricos, y «permanecer bajo el hechizo de la gran sugerencia nacional» para los afroamericanos pobres, persisten y se fortalecen aún más. Esto sugiere varias preguntas para los actores políticos.

Es prácticamente sin precedentes que un grupo de estadounidenses recién exitosos crezca cada vez más alienado de la política dominante a medida que alcanza más y más éxito material. Una excepción, señala David Mayhew, son los propietarios de plantaciones de Carolina del Sur en las décadas de 1840 y 1850. Ese grupo frustrado lideró un movimiento secesionista; ¿qué podrían hacer los afroamericanos amargados y ricos en recursos? En este punto, la analogía se rompe: las acciones de los secesionistas no tenían justificación, mientras que los negros de clase media tienen excelentes razones para sentirse intensamente frustrados con las persistentes, aunque sutiles, barreras raciales que encuentran constantemente. Si más y más afroamericanos exitosos se convencen cada vez más de lo que Orlando Patterson llama «el principio home homeostático del system sistema de dominación racial»–el racismo se aplasta en un lugar, solo para surgir con fuerza renovada en otro–las interacciones raciales en la arena política estarán cargadas de tensión y antagonismo en las próximas décadas.

En ese caso, irónicamente, puede ser la fe continua de los negros de clase trabajadora en la gran sugerencia nacional que presta estabilidad a los encuentros raciales de los estadounidenses. Si la mayoría de los afroamericanos pobres y de clase trabajadora continúan preocupándose más por la educación, el empleo, las comunidades seguras y los hogares decentes que por la discriminación racial y el antagonismo per se, pueden proporcionar un contrapeso en el ámbito social a la rabia política y cultural de la clase media negra.

Pero si estos patrones se revierten, regresándonos así a los patrones de la década de 1960, se producirían implicaciones políticas y preguntas muy diferentes. Por ejemplo, es posible que Estados Unidos se esté acercando a un «punto de inflexión» benigno, cuando suficientes negros ocupan posiciones prominentes que los blancos ya no se resisten a su éxito y los negros sienten que la sociedad estadounidense a veces los acomoda en lugar de siempre al revés. Ese punto está más cerca de lo que nunca ha estado en nuestra historia, simplemente porque nunca antes ha habido suficientes negros exitosos para que los blancos tengan que acomodarlos. En ese caso, las disparidades de riqueza entre las razas disminuirán a medida que los ejecutivos negros acumulen capital. La necesidad de acción afirmativa disminuirá a medida que los puntajes del SAT de los estudiantes negros se parezcan a los de los blancos con ingresos similares. La necesidad de distritos electorales de mayoría y minoría disminuirá a medida que los blancos descubran que un representante negro podría representarlos.

Pero, ¿qué hay de la otra mitad de una reversión al patrón de creencias de la década de 1960, cuando los negros pobres desconfiaban de los blancos y los negros acomodados, y veían pocas razones para creer que las instituciones políticas convencionales estaban de su lado? Si ese punto de vista volviera con toda su fuerza, entre las personas que ahora se caracterizan por la propiedad generalizada de las armas de fuego y el aislamiento en comunidades con escuelas terribles y pocas oportunidades de trabajo, de hecho podría haber un incendio la próxima vez.

Uno puede imaginar, por supuesto, otros dos patrones: los afroamericanos ricos y pobres pierden toda la fe, o los afroamericanos ricos y pobres recuperan su fe en que el credo estadounidense se puede poner en práctica. Las implicaciones políticas correspondientes no son difíciles de discernir. Mi punto es que las circunstancias actuales de los afroamericanos son inusuales y probablemente no estables. El compromiso político y las decisiones de política durante las próximas décadas determinarán si los afroamericanos ricos llegan a sentir que su nación les permitirá disfrutar de todos los beneficios sociales y psicológicos de su éxito material, así como si los afroamericanos pobres abandonan una nación que les ha dado la espalda. La política racial de hoy en día es demasiado complicada para permitir que predomine cualquier tendencia, ya sea hacia o lejos de la igualdad y la cortesía. Las opciones de los líderes políticos y las respuestas de los ciudadanos están en juego.

Coaliciones y antagonismos étnicos

América es una vez más una nación de inmigrantes, como nos recuerda una larga serie de artículos periodísticos recientes y análisis de políticas. Desde 1990, la región metropolitana de Los Ángeles ha ganado casi un millón de residentes, la región de Nueva York casi 400,000 y la región de Chicago 360,000, casi todos desde inmigrantes o nacimientos hasta inmigrantes recientes. La mayoría de las ciudades de más rápido crecimiento del país se encuentran en el oeste y el suroeste, y su crecimiento es atribuible a la inmigración. Más de la mitad de los residentes de la ciudad de Nueva York son inmigrantes o hijos de inmigrantes. ¿Cómo afectarán estos cambios demográficos a la política racial?

Las proyecciones muestran que la proporción de estadounidenses que no son blancos ni negros seguirá aumentando, de manera espectacular en algunas regiones. Para 2030, los blancos se convertirán en una proporción más pequeña de la población total de la nación en su conjunto, y sus números absolutos comenzarán a disminuir. La población negra, ahora un poco más del 13 por ciento, crecerá, pero lentamente. El número de latinos, sin embargo, se duplicará con creces, de 24 millones en 1990 a casi 60 millones en 2030 (sin un cambio completo en las leyes de inmigración). La proporción de asiáticos también se duplicará.

Unos pocos estados se transformarán especialmente. Para el año 2030, se prevé que la población de Florida se duplique; para entonces, su población blanca, ahora unas siete veces más grande que la población negra o latina, será solo tres o cuatro veces más grande. Y hoy, de 30 millones de californianos, el 56 por ciento son blancos, el 26 por ciento latinos, el 10 por ciento asiáticos y el 7 por ciento negros. Para 2020, cuando la población de California podría crecer hasta en 20 millones (10 millones de ellos nuevos inmigrantes), se proyecta que solo el 35 por ciento de sus residentes sean blancos; el 40 por ciento serán latinos, el 17 por ciento asiáticos y el 8 por ciento negros.

Estos cambios demográficos pueden tener efectos menos dramáticos en la política racial de los Estados Unidos de lo que cabría esperar. Por ejemplo, la proporción de votantes blancos es mucho mayor que la proporción de la población blanca en estados como California y Florida, y es probable que esa desproporción continúe durante algunas décadas. En segundo lugar, algunas ciudades, estados e incluso regiones enteras no se verán afectadas en gran medida por el cambio demográfico. Por lo tanto, la política racial y étnica por debajo del nivel nacional será bastante variable, e incluso en el gobierno nacional, la política racial y étnica se diluirá y restringirá en comparación con la política en los estados particularmente afectados por la inmigración. En tercer lugar, la mayoría de los inmigrantes latinos y asiáticos están ansiosos por aprender inglés, convertirse en estadounidenses y estar menos aislados en las comunidades étnicas, por lo que su marco político básico puede no diferir mucho del de los estadounidenses nativos.

Finalmente, no hay diferencias raciales o étnicas claras en muchas cuestiones políticas y de política; las fallas se encuentran en otros lugares. Por ejemplo, en la encuesta del Washington Post de 1995 mencionada anteriormente, los blancos, negros, latinos y asiáticos mostraron niveles similares de apoyo a la acción del congreso para limitar las desgravaciones fiscales para las empresas (menos del 40 por ciento), equilibrar el presupuesto (más del 75 por ciento), reformar Medicare (alrededor del 55 por ciento) y recortar los impuestos sobre la renta personal (alrededor del 50 por ciento). Había algo más de variación en el apoyo a la reforma del sistema de bienestar (alrededor del 75% de apoyo) y la limitación de la acción afirmativa (alrededor de un tercio). El único tema que dividió seriamente a los participantes de la encuesta fue el aumento de los límites al aborto: 24 por ciento de apoyo entre los estadounidenses de origen asiático, 50 por ciento de apoyo entre los latinos, y 35 por ciento y 32 por ciento de apoyo entre los blancos y negros, respectivamente. Otras encuestas muestran niveles similares de apoyo interétnico a las propuestas para reducir la delincuencia, equilibrar el presupuesto federal o mejorar la educación pública.

Pero cuando se plantean disputas políticas y opciones de política, como a menudo lo son, siguiendo líneas que permiten la competencia entre grupos raciales o étnicos, el panorama es bastante diferente. Es abrumadoramente probable que los afroamericanos (82 por ciento) describan a su propio grupo como el que «enfrenta la mayor discriminación en Estados Unidos hoy en día.»Tres de cada cinco estadounidenses asiáticos están de acuerdo en que los negros son los que más discriminación sufren, al igual que la mitad de los blancos. Pero los latinos se dividen a partes iguales (42 por ciento a 40 por ciento) sobre si otorgar a los afroamericanos o a sí mismos este dudoso honor. El mismo patrón aparece en preguntas más específicas sobre la discriminación. Los negros son más propensos a ver prejuicios en contra de su propia raza que en contra de otros en el trato de la policía, las representaciones en los medios de comunicación, el sistema de justicia penal, los ascensos a puestos directivos y la capacidad de obtener hipotecas y préstamos crediticios. Los latinos están divididos entre negros y su propio grupo en todas estas cuestiones, mientras que los blancos ven más o menos la misma discriminación contra los tres grupos no blancos y los asiáticos varían según los temas.

Quizás el indicador más revelador de la complejidad que se avecina en la política racial y étnica es una encuesta de la Conferencia Nacional de 1994 en la que se pregunta a los representantes de los cuatro grupos étnicos principales que otros grupos comparten más y menos en común con su propio grupo. Según la encuesta, los blancos se sienten más en común con los negros, que se sienten poco en común con los blancos. Los negros se sienten más en común con los latinos, que se sienten menos en común con ellos. Los latinos se sienten más en común con los blancos, que se sienten poco en común con ellos. Los estadounidenses de origen asiático se sienten más en común con los blancos, que se sienten menos en común con ellos. Cada grupo corre detrás de otro que huye de él. Si estos resultados se mantienen en la actividad política, entonces la política racial y étnica estadounidense en el siglo XXI va a ser interesante, por decir lo menos.

Las actitudes hacia determinadas cuestiones de política muestran aún más claramente la inestabilidad de las coaliciones raciales y étnicas. Los latinos apoyan formas fuertes de acción afirmativa más que los blancos y los asiáticos, pero a veces menos que los negros. En una encuesta de 1995, era mucho más probable que los blancos estuvieran de acuerdo que los negros, asiáticos y latinos en que el Congreso debería «limitar la acción afirmativa».»Pero la creencia opuesta-que el Congreso no debe limitar la acción afirmativa–recibió un apoyo considerable solo de los afroamericanos. A través de una variedad de encuestas, los negros son siempre los más propensos a apoyar la acción afirmativa para los negros; los negros y los latinos coinciden con frecuencia en el apoyo más débil, aunque todavía mayoritario, a la acción afirmativa para los latinos, y todos los grupos coinciden en la falta de un fuerte apoyo a la acción afirmativa para los asiáticos. Las encuestas a pie de urna sobre la Propuesta 209 de California que prohíbe la acción afirmativa encontraron que el 60 por ciento de los votantes blancos, el 43 por ciento de los votantes asiáticos y poco más de una cuarta parte de los votantes negros y latinos apoyaron la prohibición.

Lo que podría parecer una coalición potencial entre negros y latinos es probable que se rompa, sin embargo, al igual que el antagonismo entre negros y blancos, si el tema cambia de la acción afirmativa a la política de inmigración. Los datos son demasiado escasos para estar seguros de cualquier conclusión, especialmente para los estadounidenses de origen asiático, pero los latinos y probablemente los asiáticos apoyan más las políticas para alentar la inmigración y ofrecer ayuda a los inmigrantes que los afroamericanos y los blancos. Una reciente encuesta nacional realizada por Princeton Survey Research Associates sugiere por qué los afroamericanos y los blancos se parecen y difieren de los latinos en sus preferencias por la política de inmigración: sin excepción, perciben que los efectos de la inmigración–en cosas como el crimen, el empleo, la cultura, la política y la calidad de las escuelas–son menos favorables que los latinos.

Aprovechando las posibilidades

Solo podemos adivinar en este punto cómo la complicada política de competencia racial y étnica y construcción de coaliciones se conectará con la igualmente complicada política de alienación negra de clase media y marginalidad negra pobre. Se trata de cuestiones esencialmente políticas; las trayectorias económicas y demográficas simplemente establecen las condiciones para un conjunto de posibilidades políticas que van desde la asimilación hasta una guerra fría racial y étnica. Concluyo solamente con la propuesta de que hay más espacio para la cortesía racial y étnica de lo que a veces nos damos cuenta porque la mayoría de las cuestiones políticas trascienden las líneas de grupo, pero para lograr esa cortesía se requerirá la combinación muy improbable de un liderazgo firme y una negociación delicada.

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