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Ensayo de revisión

Por Kathleen O’Grady

Muchos de nosotros hemos escuchado la evidencia anecdótica e incluso podemos conocer a alguien: una vecina, una sobrina, una hija: niñas con brotes de pecho y vello púbico a los 6 o 7 años y la primera menstruación para niños de 8 años se está convirtiendo en la norma, no es la excepción.

En The Falling Age of Puberty in US Girls (2007), Sandra Steingraber, probablemente mejor conocida por su trabajo innovador sobre los vínculos entre los contaminantes de la salud ambiental y el cáncer, realiza un metaanálisis exhaustivo de los datos existentes sobre la pubertad temprana en niñas. Ella traza cuidadosamente las relaciones complejas y entrelazadas entre la pubertad, que incluye el advenimiento de los brotes mamarios, el vello púbico y la menarquia (primera menstruación), con las condiciones fisiológicas, psicológicas y ambientales (nutricionales, químicas), y las consecuencias para el proceso de maduración de nuestras mujeres jóvenes.

El impulso para el metaanálisis de Steingraber puede sorprender a algunos: el cáncer de mama. Si bien muchos de nosotros podemos pensar en el cáncer de mama como una tragedia muy lejana de los primeros años de la pubertad, la investigación ahora indica que la menarquia temprana es un factor de riesgo conocido para el cáncer de mama que se desarrolla más adelante en la vida. Por lo tanto, el Fondo para el Cáncer de Mama encargó a Steingraber que realizara un análisis de las tasas de pubertad decrecientes para ayudar a rastrear los mecanismos neurohormonales que gobiernan el desarrollo de las mamas en sus etapas más tempranas, y para encontrar lo que puede influir y desencadenar este crecimiento más temprano.

Lo que descubre Steingraber no es simplemente una serie de operaciones de causa y efecto en el desarrollo puberal, sino sistemas entrelazados e interdependientes con variables complejas que hacen que sea extremadamente difícil trazar la causa del efecto.

Encender la pubertad en los Estados Unidos

De acuerdo con Steingraber, una definición simple de «pubertad» para las niñas puede declararse sucintamente como el «logro de la fertilidad», pero por supuesto esto incluye muchos hitos importantes del desarrollo provocados por los nervios y las hormonas, incluido un estirón de crecimiento significativo, el desarrollo de los senos (thelarche), el vello púbico (pubarche) y la primera menstruación y ovulación.

Lo que es notable de la pubertad es lo poco que todavía sabemos sobre ella; si bien conocemos las vías neuronales y hormonales básicas que deben interactuar para iniciar los procesos involucrados en el desarrollo de la pubertad, no hay un inicio predeterminado ni la duración del proceso en sí está predeterminada; el momento (inicio y duración) puede variar ampliamente de una persona a otra y está influenciado por una amplia gama de factores ambientales y señales que no se conocen del todo. El inicio de la pubertad «normal» puede variar de 8 a 13 años de edad y puede tardar, en promedio, de 1,5 a 6 años en completarse.

Steingraber revela que existe buena documentación en los últimos cien años para establecer que la edad promedio de la primera menstruación en niñas blancas jóvenes en los Estados Unidos ha disminuido en varios años, de una edad promedio de 17 a 13 años. Durante los últimos 50 años, la edad de la primera menstruación en los Estados Unidos ha seguido disminuyendo, pero a un ritmo mucho más lento, unos pocos meses, y con una amplia disparidad étnica.

Los estudios de cohortes pequeños indican que los datos canadienses son comparables. Según la profesora Diane Francœur, especialista en Obstetricia y Ginecología de la Universidad de Montreal, el patrón canadiense es similar, aunque todavía no se han completado estudios de gran alcance específicos de Canadá.

Las niñas blancas en los Estados Unidos ahora menstruan a una edad promedio de 12,6 años y las niñas negras a 12,1 años, mientras que las niñas mexicoamericanas menstruan a una edad promedio de 12,2 años (aunque no está claro hasta qué punto se remontan estas diferencias en la menarquia, ya que la mayor parte de la documentación histórica se centra en las niñas blancas estadounidenses y europeas).

Lo que es más difícil de determinar históricamente debido a la escasez de información, demuestra Steingraber, son los cambios en los primeros signos de desarrollo puberal, como la edad de inicio de la brotación mamaria y de la pubertad. Sin embargo, los datos de las últimas décadas han mostrado una disminución dramática en la edad de inicio tanto de la brotación mamaria como de la pubarquia, y estas tasas continúan disminuyendo significativamente (a diferencia de la aparición de la menarquia, que parece haberse estabilizado).

Para poner esto en contexto, Steingraber dice: «las niñas tienen sus primeros períodos, en promedio, unos meses antes que las niñas de hace 40 años, pero tienen sus senos de uno a dos años antes.»

El cincuenta por ciento de las niñas blancas en los Estados Unidos ahora muestran signos de florecimiento de los senos antes de cumplir 10 años, con hasta un 14% mostrando desarrollo de los senos a la edad de 8 años; la edad promedio de florecimiento de los senos para las niñas negras en los Estados Unidos es de poco menos de 9 años de edad, con un porcentaje significativo de desarrollo de la marca antes de los 8 años.

Como concluye Steingraber, » Ahora es la opinión de la mayoría de los endocrinólogos…que la caída de la edad de la pubertad entre las niñas es un fenómeno real y continuo.»Lo que no está tan claro es por qué está sucediendo esto y qué (o si es necesario hacer algo al respecto).

Los cócteles químicos y el nuevo «normal»

La mayoría de los expertos, incluido Steingraber, coinciden en que la disminución temprana de la edad de la pubertad es probablemente atribuible directamente a la disminución de las tasas de enfermedad y el aumento de la nutrición, y a la capacidad de las mujeres humanas para adaptar su maduración sexual a las señales ambientales (p. ej. salud, alimentación y vivienda). Esta es la razón por la que es difícil hablar de una edad y un tiempo «normales» para la pubertad. Somos criaturas adaptativas, por lo que «normal» es siempre cambiante: depende de nuestras condiciones ambientales (personales y comunitarias).

Implícita en la evaluación de Steingraber es que esto también significa que las tasas » normales «de desarrollo de la pubertad tampoco son necesariamente» buenas «o» saludables «(como la palabra» normal » a menudo implica): es simplemente un marcador promedio de respuesta a circunstancias externas que afectan las funciones internas.

Steingraber argumenta que más recientemente, particularmente en las últimas décadas, las tendencias en el declive de la pubertad en los Estados Unidos (que son similares con otros países ricos o países con herencia étnica similar) parecen estar respondiendo a estímulos más allá de la nutrición y la salud general.

Su informe destaca numerosos estudios que han relacionado la exposición a productos químicos en nuestro medio ambiente, en particular productos químicos que alteran el sistema endocrino (que pueden imitar a las hormonas en el cuerpo), con una gran cantidad de problemas de salud, como períodos gestacionales más cortos en el desarrollo fetal, bebés con bajo peso al nacer, tasas más altas de obesidad y una mala regulación de la insulina en el cuerpo, que son todos factores de riesgo para la pubertad temprana. Esto debería hacernos sentarnos y tomar nota, ya que, como dice Steingraber, » los niños están expuestos continuamente a disruptores endocrinos de bajo nivel en sus dietas, agua potable y suministro de aire.»

Químicas retardantes de llama, por ejemplo, bifenilos polibromados (Pbb) se han relacionado con antes de la menstruación en las niñas, y con anteriores pubarquía. De manera similar, los niveles altos de exposición a dioxinas se han asociado con riesgos elevados de cáncer de mama y menarquia temprana.

Además, los componentes hormonalmente activos, que se han relacionado con el desarrollo puberal anterior, se pueden encontrar en una amplia gama de productos de consumo, incluidos tónicos para el cabello, pesticidas, envases y materiales de construcción.

Como resultado, los estudios han demostrado agentes hormonalmente activos en la orina de niñas estadounidenses y rastros de contaminantes humanos conocidos como ftalatos y bisfenol A (que originalmente se desarrolló como una hormona sintética, pero ahora se usa en todos los plásticos de policarbonato y en los revestimientos de latas de alimentos y bebidas, entre otros usos; se ha prohibido recientemente en Canadá para su uso en biberones). Los estudios con bisfenol A en ratas indican que la exposición prenatal y en los primeros años de vida puede inducir una madurez sexual más temprana.

El uso de hormonas naturales y sintéticas para promover el crecimiento en el ganado estadounidense y estimular la producción de leche en el ganado lechero (una práctica prohibida en los países europeos) también ha suscitado preocupación; los críticos de la práctica creen que esto puede contribuir al inicio temprano de la pubertad, pero de nuevo, se necesita más investigación.

Steingraber concluye que, en combinación, este cóctel químico puede ser un factor significativo en la causa de las» nuevas tasas normales » de desarrollo puberal en las niñas estadounidenses, pero no tenemos suficiente investigación para decir con certeza, solo suficiente investigación para levantar banderas rojas y precaución.

Y también necesitamos saber cómo actúan estos contaminantes químicos y se combinan con otros riesgos conocidos para el desarrollo temprano de la pubertad, como el tabaquismo, la obesidad, la inactividad física y los factores de estrés psicosociales (p. ej., disfunción familiar), para contribuir al inicio temprano de la pubertad, y qué otras consecuencias físicas esto puede tener para el desarrollo humano.

La pérdida de la infancia

Además del aumento del riesgo de cáncer de mama como resultado del inicio temprano de la pubertad, y los otros efectos de los contaminantes químicos en el desarrollo humano, Steingraber deja en claro en su evaluación que también hay muchas razones sociales por las que deberíamos preocuparnos por la disminución de la edad de la pubertad.

Si bien se puede argumentar que a medida que disminuye la pubertad, es posible que necesitemos separar nuestras nociones de «infancia» del desarrollo fisiológico (un niño de 8 años con senos no es menos un niño que un niño de 8 años que aún no se ha desarrollado), la sociedad, sin embargo, proyecta una multitud de presiones sobre las niñas que maduran a una edad temprana.

Steingraber detalla una variedad de estudios que muestran que las niñas que ingresan a la pubertad más temprano reportan más ansiedad, imágenes negativas de sí mismas e intentos de suicidio; también son más propensas a abusar de las drogas, fumar cigarrillos y beber alcohol que sus contrapartes.

Las niñas que tienen un desarrollo puberal temprano también tienen más probabilidades de ser víctimas de violencia física y sexual. En general, tienen niveles más bajos de rendimiento académico y un nivel más alto y temprano de actividad sexual. También es más probable que tengan un embarazo adolescente.

Los niños que maduran temprano no tienen los mismos patrones de comportamiento o resultados. Como dice Steingraber, puede ser que » la pubertad temprana altera las interacciones sociales de una niña de maneras que producen trauma y erosionan la autoestima.»

Lo que necesitamos hacer

El análisis exhaustivo de Steingraber en la caída de la Pubertad en las niñas estadounidenses es un tributo a su capacidad para integrar el conocimiento biomédico con la investigación ambiental y química y los determinantes y consecuencias sociales y culturales. Este no es un esfuerzo sencillo.

Lo que llama la atención es nuestra continua falta de información sobre los productos químicos en nuestro medio ambiente y las consecuencias que pueden tener en la salud humana; esto se combina con nuestra tendencia a ver los cuerpos humanos (y los procesos) independientemente de sus condiciones ambientales y su entorno, cuando solo un enfoque más integrado nos traerá las respuestas (o planteará las preguntas adecuadas) que necesitamos.

En particular, Steingraber cree que necesitamos detectar de forma rutinaria productos químicos que alteran el sistema endocrino y agentes hormonalmente activos en nuestro entorno (aire, agua y alimentos) y monitorear los efectos que estos productos químicos tienen en bebés, niños y adultos y en su desarrollo.

Pero, lo que es más importante, necesitamos estudiar los posibles efectos perjudiciales de los productos químicos en la salud humana y ambiental, por separado y en combinación, antes de su uso masivo en productos de consumo y otros productos. Los gobiernos también deben regular de manera más estricta el uso y la liberación de estos productos químicos en nuestro medio ambiente.

Según Kathleen Cooper, Investigadora Principal de la Asociación Canadiense de Derecho Ambiental, en ausencia de datos de salud de la población comparables sobre las tasas de pubertad en Canadá, pero dadas nuestras tendencias industriales similares, probablemente podamos esperar un patrón similar en Canadá como en los Estados Unidos. Agrega que » como parte de una mayor necesidad de investigación de salud ambiental, particularmente en los primeros años, deberíamos investigar si la edad en la menarquia está disminuyendo en Canadá, y si es así, investigar la posible contribución de sustancias sospechosas de alteración endocrina aquí, especialmente aquellas en productos de consumo común.»

Lo que el informe de Steingraber concluye de manera efectiva es que el desencadenante del desarrollo temprano de la pubertad en las niñas, que es real y debería ser motivo de preocupación, no es una simple causa única con efecto, sino una red entremezclada de factores causales que inician múltiples cambios y preparan el escenario para otras respuestas.

Para desentrañar todo esto, necesitamos comenzar, en serio, a apreciar la interacción entre la carga química en nuestros entornos (nuestra agua, comida y aire) y nuestro desarrollo físico y social. Nuestra evolución puede depender de ello.

Kathleen O’Grady es coautora de Sweet Secrets: Stories of Menstruation (Sumach Press) y investigadora Asociada en el Instituto Simone de Beauvoir.

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