Contexte: Les méthodes d’examen et de synthèse des résultats des études de recherche quantitative en soins de santé sont bien établies. Bien que l’on reconnaisse la nécessité d’intégrer la recherche qualitative dans la base de données probantes, il n’y a pas de consensus sur la manière de procéder et les méthodes de synthèse de la recherche qualitative en sont à un stade relativement précoce de développement.

Objectif : Évaluer la méta-ethnographie comme méthode de synthèse d’études de recherche qualitatives en santé et en soins de santé.

Méthodes: Deux synthèses complètes d’études de recherche qualitative ont été menées entre avril 2002 et septembre 2004 à l’aide de méta-ethnographie: (1) études sur la prise de médicaments et (2) études explorant les expériences de patients vivant avec la polyarthrite rhumatoïde. Les études potentiellement pertinentes identifiées dans de multiples recherches documentaires effectuées en juillet et août 2002 (par voie électronique et à la main) ont été évaluées à l’aide d’une version modifiée des questions du Programme de compétences critiques en évaluation pour comprendre la recherche qualitative. Les communications des candidats ont été exclues pour des raisons de manque de pertinence par rapport aux objectifs de la synthèse ou parce que les travaux n’employaient pas de méthodes qualitatives de collecte et d’analyse des données.

Résultats: Trente-huit études ont été entrées dans la synthèse de prise de médicaments, dont l’une n’a pas contribué à la synthèse finale. La synthèse a révélé une mise en garde générale concernant la prise de médicaments et que la pratique des tests non professionnels des médicaments était répandue. On a constaté que les gens prenaient leur médicament de manière passive ou active ou le rejetaient carrément. Certains, en particulier dans les domaines cliniques, ont été contraints de le prendre. Ceux qui acceptaient activement leur médicament modifiaient souvent le régime prescrit par un médecin, à l’insu du médecin. La synthèse a conclu que les gens ne prennent souvent pas leurs médicaments tels que prescrits en raison de préoccupations concernant les médicaments eux-mêmes. La « résistance » est apparue de la synthèse comme un concept qui encapsulait le mieux la réponse profane aux médicaments prescrits. Il a été suggéré que l’accent soit mis sur les problèmes liés aux médicaments eux-mêmes et sur l’évaluation de l’efficacité des traitements alternatifs que certaines personnes utilisent de préférence aux médicaments prescrits. La synthèse des études sur les expériences profanes de la vie avec la polyarthrite rhumatoïde a commencé avec 29 articles. Quatre n’ont pas pu être synthétisés, laissant 25 articles (décrivant 22 études) contribuant à la synthèse finale. La plupart des articles portaient sur l’expérience quotidienne de vivre avec la polyarthrite rhumatoïde. Cette synthèse n’a pas produit de nouvelles informations significatives, probablement parce que les premiers articles dans la région étaient substantiels et théoriquement riches, et les articles ultérieurs étaient pour la plupart confirmatoires. Dans les deux domaines thématiques, seule une minorité des études incluses dans les synthèses se sont référencées, ce qui suggère qu’une réplication inutile s’était produite.

Limites: Nous n’avons évalué que la méta-ethnographie comme méthode de synthèse de la recherche qualitative, mais d’autres méthodes sont utilisées. Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour étudier comment différentes méthodes de synthèse qualitative influencent le résultat de la synthèse.

Conclusions : La méta-ethnographie est une méthode efficace pour synthétiser la recherche qualitative. Le processus de traduction réciproque des résultats de chaque étude individuelle en ceux de toutes les autres études de la synthèse, s’il est appliqué rigoureusement, garantit que les données qualitatives peuvent être combinées. Après ce processus essentiel, la synthèse peut alors être exprimée sous forme de « ligne d’argumentation  » qui peut être présentée sous forme de texte et sous forme de tableaux récapitulatifs et de diagrammes ou de modèles. La méta-ethnographie peut produire de nouvelles connaissances significatives, mais toutes les synthèses méta-ethnographiques ne le font pas. Au lieu de cela, certains identifieront des domaines dans lesquels la saturation a été atteinte et dans lesquels aucun développement théorique n’a eu lieu depuis un certain temps. Les deux résultats sont utiles pour faire avancer la recherche ou éviter le gaspillage de ressources. La méta-ethnographie est une méthode hautement interprétative nécessitant une immersion considérable dans les études individuelles pour parvenir à une synthèse. Il impose des exigences importantes au synthétiseur et nécessite un haut degré de compétence en recherche qualitative. La méta-ethnographie a un grand potentiel en tant que méthode de synthèse dans l’évaluation qualitative des technologies de la santé, mais elle évolue encore et ne peut pas, à l’heure actuelle, être considérée comme une approche standardisée pouvant être appliquée de manière routinière.

Financement: Le financement de cette étude a été fourni par le programme d’évaluation des technologies de la santé de l’Institut national de recherche en santé.

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