Lungo i grandi fiumi degli Stati Uniti—il Mississippi, Missouri, Ohio, Illinois e molti altri—la storia è legata al ritmo sincopato delle inondazioni. Gli anni della grande alluvione del 1927, 1937, 1993 e 2011 sono ancora ricordati e discussi nelle aule di storia e intorno alla tavola della famiglia in molte comunità. Allo stesso modo, se si esegue il drill nella maggior parte degli Stati Uniti argini, si trovano segni simili agli anelli di crescita di un albero, mostrando che l’argine è stato ingrandito più volte, ogni volta dopo il fallimento durante un precedente evento di inondazione.

Nel 2019, con inondazioni record e quasi record su molti fiumi, dobbiamo guardare attentamente all’agenda che il paese fisserà sulla scia delle inondazioni di quest’anno. In particolare, gli Stati Uniti hanno bisogno di scrutare e resistere alla tentazione di affidarsi risolutamente alla protezione degli argini-la strategia ingegneristica “solo argini” che ha fallito il paese in modo così catastrofico nel secolo scorso.

Io stesso sono uno scienziato ma anche un credente nell’adagio che coloro che ignorano la storia sono condannati a ripetere i suoi errori. Riavvolgere l’alluvione del 1849 sul Basso Mississippi, che devastò New Orleans, catturò l’attenzione nazionale e lanciò due studi in competizione finanziati dal Congresso su come il nostro nuovo paese dovrebbe affrontare inondazioni paralizzanti lungo i fiumi della sua frontiera occidentale.

Charles Ellet, un famoso ingegnere civile, completò una vasta valutazione dei fiumi Mississippi e Ohio e concluse che gli Stati Uniti necessaria protezione multistrato contro le inondazioni, compresi argini, dighe e serbatoi, canali di bypass e sbocchi, e zone umide per assorbire l’acqua piovana. Il secondo studio, diretto da A. A. Humphreys del Corpo degli ingegneri dell’Esercito degli Stati Uniti, è giunto alla conclusione opposta—che gli sforzi di controllo delle inondazioni del paese dovrebbero essere concentrati esclusivamente sugli argini. Con l’autorità del Corpo degli Ingegneri alle spalle, il dogma di Humphrey di “solo argini” prevalse per decenni:

“Molti piani sono stati suggeriti per la prevenzione delle inondazioni sul Mississippi inferiore—sbocchi, serbatoi, Cut-off, deviazione di affluenti e argini. Tutti questi piani sono stati studiati a fondo dal corpo degli ingegneri dell’esercito e tutti sono stati scartati come inapplicabili con l’eccezione del sistema di argini, che è stato raccomandato come metodo corretto.”From Floods and levees of the Mississippi River, by B. G. Humphreys. Il Mississippi River Levee Association: Washington, D. C., 1914

Attraverso la fine del 19 ° secolo e i primi decenni del 20 ° secolo, il Corpo dedicò le sue risorse e gli investimenti nella costruzione e nell’ampliamento degli argini, posizionandoli il più vicino possibile al canale del fiume e evitando approcci alternativi. Il dogma argini-only includeva anche la chiusura di scivoli e sbocchi fluviali naturali nella convinzione che il confinamento del flusso da argini potesse “addestrare” questi grandi fiumi per trasmettere in sicurezza anche le più grandi inondazioni.

La fede nazionale nell’approccio di soli argini ebbe una brusca fine nel 1927. I livelli dell “acqua su parti del Mississippi era già salito sopra fase di inondazione entro gennaio, seguita da scioglimento della neve dal bacino del Missouri e forti piogge attraverso la primavera e l” estate. Dopo decenni di presa diretta da parte del Corpo degli Ingegneri, il fiume Mississippi ha attraversato i suoi argini da Memphis al Golfo del Messico, inondando milioni di acri di pianura alluvionale e uccidendo tra 1.000 e forse 3.000 o più persone.

La ricaduta sociale e politica dell’alluvione del 1927 cambiò gli Stati Uniti (vedi ” Rising Tide: The Great Mississippi Flood of 1927 and How it Changed America, ” di John M. Barry, Simon and Schuster, 1998), e costrinse la nazione a fare un cambiamento di 180 gradi nel suo approccio al controllo delle inondazioni. Dopo aver categoricamente respinto le dighe, il Corpo aveva costruito 222 grandi serbatoi entro il 1965 (Morgan, 1971) e oggi ne opera circa 700 a livello nazionale. Sul fiume Mississippi stesso, il Corpo ha sostituito “solo argini” con il piano Jadwin, che ha aggiunto dighe sui fiumi affluenti e canali di bypass e altre misure che hanno in gran parte protetto la Bassa valle del Mississippi dal 1927, anche durante eventi estremi come nel 2011 e ora nel 2019.

Fast-forward dal 1927 ad oggi, e zoom out dal Basso Mississippi per gli Stati Uniti nel suo complesso. Gli argini rimangono uno strumento primario per proteggere le comunità e l’agricoltura alluvionale a livello nazionale. La protezione degli argini è integrata da dighe e bypass, nonché da misure non strutturali, come nell’ambito del programma nazionale di assicurazione contro le inondazioni per limitare e mitigare lo sviluppo su terreni soggetti a inondazioni. Gli Stati Uniti hanno anche iniziato alcuni esperimenti per restituire “spazio ai fiumi”, in base ai quali battute d’arresto localizzate degli argini possono aumentare la sicurezza delle inondazioni per i centri abitati vicini e fornire ampi benefici ambientali e ricreativi. Ma each ogni volta che i cieli si offuscano e i fiumi si alzano, ciò che i residenti delle pianure alluvionali e i loro rappresentanti politici chiedono a gran voce sono argini sempre più grandi.

Ad esempio, dopo inondazioni diffuse nel 2007, il Corpo ha sviluppato il piano globale del fiume Mississippi superiore, una proposta ampia di spendere circa billion 6 miliardi per ingrandire argini per lo più agricoli lungo il fiume Illinois e l’Alto Mississippi al livello di protezione di 500 anni (circa 0,2 per cento rischio di inondazione annuale). Nonostante il cartellino del prezzo e un rapporto benefits-to-cost ufficiale di 0.05-5 centesimi vale la pena di benefici per ogni invested 1 investito – il piano ha raccolto le approvazioni del Corpo ‘ Mississippi Valley Commission e dei governatori di tre stati. Anche se il Congresso non ha mai stanziato fondi per il Piano, i sostenitori continuano a fare pressioni per questo oggi.

La stagione delle inondazioni 2019 è iniziata presto, con creste da record già a marzo su porzioni del fiume Missouri e dei suoi affluenti. Da allora, i danni delle inondazioni hanno coperto molti fiumi e vaste aree delle bollette di riparazione degli Stati Uniti centrali e meridionali e i danni totali delle inondazioni rimangono al momento inconoscibili, ma solo sul fiume Missouri tra Omaha e la confluenza con il fiume Mississippi, 160 violazioni degli argini costeranno billion 1.9 miliardi per riparare (secondo il magg. Spellman testimonianza al Congresso il 10 luglio 2019).

Inoltre, il Congresso sta attualmente preparando un grande investimento in infrastrutture sotto forma di un Water Resources Development Act (WRDA) pianificato per 2020. Durante le recenti audizioni—nel bel mezzo di titoli dominati dalle inondazioni-i membri del comitato hanno rapidamente concentrato la discussione sulle infrastrutture e sui progetti relativi alle inondazioni. Come ha detto il maggior generale Michael Walsh, capo delle operazioni civili e di emergenza del Corpo, in un articolo su Progressive Farmer, ” non sprecare mai una buona emergenza.”

Gli argini sono una risposta apparentemente istintiva dopo l’allagamento. Residenti e politici immaginano barriere impenetrabili che risolveranno il rischio di alluvione ” una volta per tutte.”La FEMA attualmente disegna le mappe delle inondazioni degli Stati Uniti esattamente in questo modo—con la terra dietro gli argini accreditati per almeno il livello di inondazione di 100 anni rimosso dalla pianura alluvionale, come se fosse una bacchetta magica. In realtà, gli argini lasciano sempre quello che viene chiamato un “rischio residuo” di inondazioni nell’area protetta, e nessun residente della pianura alluvionale dovrebbe dormire la notte credendo che il loro rischio di alluvione sia completamente scomparso.

Inoltre, escludendo l’acqua da una parte della pianura alluvionale, gli argini esportano il rischio di alluvione nei terreni vicini sulla riva opposta, a monte e, in una certa misura, anche a valle. Tuttavia, come elaborato da Charles Ellet quasi 170 anni fa, gli argini hanno un ruolo nella gestione del rischio di inondazione negli Stati Uniti. Il trucco è quello di usarli come parte di un ampio portafoglio di strategie protettive.

L’inondazione del 2019 potrebbe essere un crocevia, con la nostra risposta nazionale sia che si tratti di investimenti all-in in massicce riparazioni “solo argini”, oppure potremmo adottare alcune misure prudenti per utilizzare questo investimento in modo saggio ed efficace. Attualmente, lo statuto federale che disciplina le riparazioni degli argini post-alluvione (Legge pubblica 84-99) “fornisce di gran lunga la formula di condivisione dei costi più generosa di tutte le attività del Corpo” (C. Berginnis, Associazione dei gestori delle pianure alluvionali statali, Testimonianza del Congresso, luglio 10, 2019). Gli argini “recidivi” vengono riparati senza tabulare il numero di riparazioni passate o il costo per il contribuente. E il Corpo sta considerando di allentare i requisiti in modo che gli operatori di argini che non hanno rispettato i loro obblighi ai sensi di PL 84-89 possano comunque ricevere riparazioni finanziate.

In risposta al 2019 e alle future inondazioni, il Corpo e il Congresso potrebbero trarre lezioni dalla FEMA. Il National Flood Insurance Program ha imparato dalla dolorosa esperienza che le proprietà” perdita ripetitiva ” che hanno ricostruito in luogo di volta in volta su U. S. le pianure alluvionali richiedono trigger politici per incoraggiare alternative di mitigazione. I destinatari di ripetuti finanziamenti per la riparazione degli argini potrebbero allo stesso modo essere tenuti a prendere in considerazione alternative come le battute d’arresto degli argini (spazio per il fiume) o persino gli acquisti di proprietà, che attualmente non sono ammissibili ai finanziamenti PL 84-99. Più sistemicamente, sia le giurisdizioni locali che la società statunitense nel suo complesso devono riconoscere il “rischio residuo” di vivere dietro gli argini e orientare il nuovo sviluppo verso luoghi alternativi e sicuri per le inondazioni.

Una volta ho fatto un’intervista con un giornalista che ha rotto il ghiaccio chiedendo: “Così il Prof. Pinter, perché odi gli argini?”Ho riso e poi spiegato come argini sono strumenti preziosi in un kit di strumenti diversi utilizzati per gestire il rischio di inondazione. Questa non è nuova saggezza. Gli Stati Uniti hanno imparato quasi un secolo fa che “solo argini” è un percorso fallito. Oggi nel 2019, e dopo le inondazioni che inevitabilmente arriveranno in futuro, dobbiamo resistere alle tentazioni dell’opportunità politica e applicare le lezioni duramente conquistate su come gestire al meglio il nostro rischio di alluvione.

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