Le long des grands fleuves des États—Unis – le Mississippi, le Missouri, l’Ohio, l’Illinois et bien d’autres – l’histoire est liée au rythme syncopé des inondations. Les grandes années d’inondation de 1927, 1937, 1993 et 2011 sont encore dans les mémoires et discutées dans les salles de classe d’histoire et autour de la table du dîner familial dans de nombreuses communautés. De même, si vous pénétrez dans la plupart des États-Unis digues, vous trouvez des marques similaires aux anneaux de croissance d’un arbre, montrant que la digue a été agrandie plusieurs fois, à chaque fois après une défaillance lors d’une inondation précédente.

En 2019, avec des inondations record et quasi record sur de nombreuses rivières, nous devons examiner attentivement le programme que le pays fixera à la suite des inondations de cette année. En particulier, les États-Unis doivent examiner et résister à la tentation de s’appuyer uniquement sur la protection des digues — la stratégie d’ingénierie « uniquement des digues » qui a fait échouer le pays de manière si catastrophique au cours du siècle dernier.

Je suis moi-même un scientifique mais je crois aussi à l’adage selon lequel ceux qui ignorent l’histoire sont condamnés à répéter ses erreurs. Revenons sur l’inondation de 1849 sur le Bas Mississippi, qui a dévasté la Nouvelle-Orléans, a attiré l’attention nationale et a lancé deux études concurrentes financées par le Congrès sur la façon dont notre nouveau pays devrait faire face aux inondations paralysantes le long des rivières de sa frontière occidentale.

Charles Ellet, un ingénieur civil renommé, a effectué une évaluation approfondie des rivières Mississippi et Ohio et a conclu que les États-Unis. il fallait une protection multicouche contre les inondations, y compris des digues, des barrages et des réservoirs, des canaux et des sorties de dérivation et des zones humides pour absorber l’eau de pluie. La deuxième étude, dirigée par A. A. Humphreys du Corps des ingénieurs de l’armée américaine, est arrivée à la conclusion inverse — que les efforts de lutte contre les inondations du pays devraient être concentrés uniquement sur les digues. Avec l’autorité du Corps des ingénieurs derrière lui, le dogme de Humphrey des « levées seulement » a prévalu pendant des décennies:

« De nombreux plans ont été suggérés pour la prévention des inondations dans le Bas Mississippi — Sorties, Réservoirs, Coupures, Détournement des Affluents et Digues. Tous ces plans ont été étudiés à fond par le corps des ingénieurs de l’armée de terre et tous ont été rejetés comme inapplicables, à l’exception du système de digues, qui a été recommandé comme méthode appropriée. » Des inondations et des digues du fleuve Mississippi, par B. G. Humphreys. L’Association des digues du fleuve Mississippi: Washington, D.C., 1914

Jusqu’à la fin du 19e siècle et les premières décennies du 20e siècle, le Corps consacra ses ressources et ses investissements à la construction et à l’agrandissement de digues, en les plaçant le plus près possible du chenal et en évitant les approches alternatives. Le dogme des digues uniquement incluait même la fermeture des goulottes et des sorties de rivières naturelles dans la croyance que le confinement du débit par les digues pouvait « entraîner » ces grandes rivières pour transporter en toute sécurité même les plus grandes inondations.

En 1927, la foi nationale dans l’approche fondée uniquement sur les digues prit brutalement fin. Les niveaux d’eau sur certaines parties du Mississippi avaient déjà dépassé le stade des inondations en janvier, suivis de la fonte des neiges du bassin du Missouri et de fortes précipitations au printemps et en été. Après des décennies de chevauchement direct par le Corps des ingénieurs, le fleuve Mississippi a percé ses digues de Memphis au golfe du Mexique, inondant des millions d’hectares de plaine inondable et tuant entre 1 000 et peut-être 3 000 personnes ou plus.

Les retombées sociales et politiques de l’inondation de 1927 ont changé les États-Unis (voir « Marée montante: La Grande inondation du Mississippi de 1927 et Comment elle a changé l’Amérique », par John M. Barry, Simon et Schuster, 1998), et a forcé la nation à faire un changement à 180 degrés dans son approche de la lutte contre les inondations. Après avoir catégoriquement rejeté les barrages, le Corps avait construit 222 réservoirs majeurs en 1965 (Morgan, 1971) et en exploite aujourd’hui environ 700 à l’échelle nationale. Sur le fleuve Mississippi lui-même, le Corps a remplacé les « digues uniquement » par le plan Jadwin, qui a ajouté des barrages sur les rivières tributaires et des canaux de contournement et d’autres mesures qui ont largement protégé la basse vallée du Mississippi depuis 1927, y compris lors d’événements extrêmes comme en 2011 et maintenant en 2019.

Avance rapide de 1927 à nos jours, et zoom arrière du Bas Mississippi vers les États-Unis dans leur ensemble. Les digues restent un outil principal pour protéger les communautés et l’agriculture des plaines inondables à l’échelle nationale. La protection des digues est complétée par des barrages et des contournements ainsi que par des mesures non structurelles, comme dans le cadre du Programme national d’assurance contre les inondations pour limiter et atténuer le développement sur les terres sujettes aux inondations. Les États-Unis ont également commencé quelques expériences pour redonner de la « place aux rivières », grâce auxquelles des reculs de digues localisés peuvent accroître la sécurité contre les inondations pour les centres de population à proximité et offrir de larges avantages environnementaux et récréatifs. Mais each chaque fois que le ciel s’obscurcit et que les rivières se lèvent, ce que les habitants des plaines inondables et leurs représentants politiques réclament, ce sont des digues de plus en plus grandes.

Par exemple, après des inondations généralisées en 2007, le Corps a élaboré le Upper Mississippi River Comprehensive Plan, une proposition radicale visant à dépenser environ 6 milliards de dollars pour agrandir les digues principalement agricoles le long de la rivière Illinois et du Haut Mississippi jusqu’au niveau de protection de 500 ans (environ 0,2% de risque d’inondation annuel). Malgré le prix et un ratio avantages / coûts officiel de 0,05 à 5 cents d’avantages pour chaque dollar investi 1, le Plan a recueilli les approbations de la Commission de la vallée du Mississippi du Corps et des gouverneurs de trois États. Bien que le Congrès n’ait jamais approprié de fonds pour le Plan, les défenseurs continuent de faire pression pour le faire aujourd’hui.

La saison des inondations 2019 a commencé tôt, avec des crêtes record déjà en mars sur des parties de la rivière Missouri et de ses affluents. Depuis lors, les dommages causés par les inondations ont couvert de nombreuses rivières et de vastes zones du centre et du centre-sud des États-Unis. Factures de réparation et les dommages totaux causés par les inondations restent inconnus à l’heure actuelle, mais rien que sur la rivière Missouri entre Omaha et la confluence avec le Mississippi, 160 brèches de digues coûteront 1,9 milliard de dollars à réparer (selon le major-général. Témoignage de Spellman au Congrès le 10 juillet 2019).

En outre, le Congrès prépare actuellement un investissement important dans les infrastructures sous la forme d’une Loi sur le développement des ressources en eau (WRDA) prévue pour 2020. Au cours des audiences récentes – au milieu des manchettes dominées par les inondations — les membres du Comité ont rapidement axé les discussions sur les infrastructures et les projets liés aux inondations. Comme l’a déclaré le Major-général Michael Walsh, chef des opérations civiles et d’urgence du Corps, dans un article paru dans Progressive Farmer, « ne perdez jamais une bonne urgence. »

Les digues sont une réponse apparemment instinctive après une inondation. Les habitants et les politiciens imaginent des barrières impénétrables qui résoudront le risque d’inondation « une fois pour toutes. »La FEMA dessine actuellement des cartes des inondations américaines exactement de cette façon — avec des terres derrière des digues accréditées pour au moins le niveau d’inondation de 100 ans retiré de la plaine inondable, comme par une baguette magique. En réalité, les digues laissent toujours ce qu’on appelle un « risque résiduel » d’inondation dans la zone protégée, et aucun résident de la plaine inondable ne devrait dormir la nuit en croyant que son risque d’inondation a complètement disparu.

De plus, en excluant l’eau d’une partie de la plaine inondable, les digues exportent le risque d’inondation vers les terres voisines sur la rive opposée, en amont et, dans une certaine mesure, en aval également. Néanmoins, comme l’a élaboré Charles Ellet il y a près de 170 ans, les digues jouent un rôle dans la gestion des risques d’inondation aux États-Unis. L’astuce consiste à les utiliser dans le cadre d’un large portefeuille de stratégies de protection.

Les inondations de 2019 pourraient être un carrefour, notre réponse nationale étant soit un investissement global dans des réparations massives « uniquement des digues », soit nous pourrions prendre quelques mesures prudentes pour utiliser cet investissement de manière judicieuse et efficace. Actuellement, la loi fédérale régissant la réparation des digues après les inondations (Loi publique 84-99) « fournit de loin la formule de partage des coûts la plus généreuse de toutes les activités du Corps » (C. Berginnis, Association of State Flood Plain Managers, Témoignage au Congrès, le 10 juillet 2019). Les digues  » récidivistes » sont réparées sans compter le nombre de réparations passées ni le coût pour le contribuable. Et le Corps envisagerait d’assouplir les exigences afin que les opérateurs de levées qui n’ont pas respecté leurs obligations en vertu de la PL 84-89 puissent néanmoins recevoir des réparations financées.

En réponse aux inondations de 2019 et à venir, le Corps et le Congrès pourraient tirer des leçons de la FEMA. Le Programme national d’assurance contre les inondations a appris de l’expérience douloureuse que les propriétés de « perte répétitive » qui ont reconstruit en place à maintes reprises sur les États-Unis. les plaines inondables nécessitent des déclencheurs de politiques pour encourager les alternatives d’atténuation. Les bénéficiaires d’un financement répété pour la réparation des digues pourraient également être tenus d’envisager des solutions de rechange telles que des reculs de digues (place pour la rivière) ou même des rachats de propriétés, qui ne sont actuellement pas admissibles au financement PL 84-99. De manière plus systémique, les juridictions locales et la société américaine dans son ensemble doivent reconnaître le « risque résiduel » de vivre derrière des digues et orienter les nouveaux développements vers des endroits alternatifs et sûrs des inondations.

Une fois, j’ai interviewé un journaliste qui a brisé la glace en demandant:  » Alors Prof. Pinter, pourquoi détestes-tu les digues ? »J’ai ri, puis j’ai expliqué comment les digues sont des outils précieux dans une boîte à outils diversifiée utilisée pour gérer les risques d’inondation. Ce n’est pas une sagesse nouvelle. Les États-Unis ont appris il y a près d’un siècle que « levées seulement » est un chemin raté. Aujourd’hui en 2019, et après les inondations qui viendront inévitablement à l’avenir, nous devons résister aux tentations de l’opportunisme politique et appliquer les leçons durement acquises de la meilleure façon de gérer notre risque d’inondation.

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