Techniquement parlant, Linus Carl Pauling a échoué au lycée, même s’il était férocement intelligent.

À l’âge de 15 ans – cela aurait été en 1916 – il avait obtenu suffisamment de crédits d’études secondaires pour être admis à l’Université d’État de l’Oregon. Cependant, parce qu’il n’avait pas suivi deux cours obligatoires d’histoire américaine, l’école a refusé de lui donner un diplôme.

45 ans plus tard, on lui a finalement présenté le morceau de papier le plus important, ce qui était sans doute un geste redondant. Après tout, Pauling avait alors remporté deux prix Nobel et était généralement considéré comme l’un des scientifiques les plus importants de tous les temps.

Pauling – né dans la ville américaine de Portland, Oregon, en 1901 – est l’une des quatre seules personnes à recevoir deux Nobels, et l’une des deux seules à réaliser l’exploit dans des domaines complètement différents.*

Son premier prix, en 1954, était en chimie. Son second, huit ans plus tard, était le Prix de la paix, récompensant un engagement énergique en faveur du désarmement nucléaire qui a commencé en 1946 lorsqu’il a rejoint une organisation appelée Comité d’urgence des scientifiques atomiques, aux côtés d’Albert Einstein, Bertrand Russell et d’un petit groupe d’autres chercheurs éminents.

En tant que chimiste, le travail de Pauling a été véritablement fondamental dans des domaines aussi éloignés que la chimie organique et la biologie moléculaire. Par exemple, ses recherches ont servi de base aux recherches ultérieures de Francis Crick, Rosalind Franklin et James Watson qui ont abouti à la découverte de la structure de l’ADN.

Il est régulièrement inclus dans les listes des grands scientifiques de tous les temps, mais sans une expérience fortuite pendant son enfance, sa vie aurait peut-être pris une toute autre forme.

Après la naissance de sa sœur Pauline, les parents de Linus Pauling ont déraciné la famille et, après quelques arrêts intermédiaires, ont déménagé dans la ville de Condon en Oregon. Une seconde sœur, Lucile, avait alors rejoint la famille.

Son père, Herman, était un vendeur ambulant et plus tard propriétaire d’une pharmacie, qui mourut d’un ulcère perforé alors que Linus n’avait que neuf ans, laissant sa mère, Lucy, élever la famille.

Un jour, alors qu’il avait environ 10 ans, il a rendu visite à un ami, qui jouait avec un petit kit de chimie. Pauling fut immédiatement fasciné et, à partir de ce moment, ne rêvait que de devenir chimiste. (L’ami, Lloyd Jeffress, est devenu professeur de psychologie expérimentale à l’Université du Texas.)

Poussé à l’action, et alors qu’il était encore à l’école, Pauling et un autre compagnon ont installé un laboratoire dans un sous-sol et ont proposé d’effectuer des tests de qualité sur la graisse du beurre pour les producteurs laitiers locaux. Ce n’était pas une entreprise réussie.

Pour se rendre à l’université, Linus a occupé divers emplois, notamment celui de détaillant d’épicerie, de machiniste et de développeur de photographies. Sur le campus, il s’est rapidement distingué et s’est vu offrir des postes d’enseignant avant même d’obtenir son premier diplôme. Après avoir quitté l’État de l’Oregon, il est allé à Caltech et a obtenu son doctorat en chimie physique et physique mathématique.

À sa mort en 1994, Pauling avait publié plus de 1 200 livres et articles. Malgré son succès, et sa volonté de militer dur pour les causes en lesquelles il croyait, il n’était pas sans ses critiques.

La différence entre génie et excentricité est parfois difficile à distinguer et dans ses dernières années, à la suite d’une maladie rénale, il est devenu de plus en plus obsédé par le rôle des vitamines dans le traitement de la maladie.

C’est presque entièrement grâce à son plaidoyer qu’aujourd’hui la vitamine C est fermement associée à une bonne santé. Parfois, ce plaidoyer a franchi la frontière entre la science et l’obsession. Tout au long de la seconde moitié de sa vie, il a continué à suggérer que de fortes doses de vitamine C pouvaient guérir le cancer, malgré de nombreuses études ne trouvant aucune preuve à l’appui de cette affirmation.

Malgré cela, on se souvient aujourd’hui surtout de lui comme d’un brillant chercheur qui a apporté des contributions très réelles et substantielles à des domaines aussi divers que la mécanique quantique et la médecine. Sa mémoire est honorée à travers les États-Unis et au-delà. L’Oregon a un jour férié portant son nom, qui orne également plusieurs rues de divers États, un centre de recherche à l’Université d’Oxford au Royaume–Uni – et un astéroïde qui orbite autour du soleil tous les 926 jours.

*Marie Curie était l’autre, au cas où vous vous poseriez la question.

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