ett glödande moln upplyste norra Kaliforniens himmel den 19 December 2018. Tusentals människor i San Francisco, Kalifornien., gawked vid den kusliga neonblå spiralen som vävde en timme efter solnedgången. Även National Weather Service blev förvirrad av vad som kunde ha orsakat det.

sedan uppstod dashcam-video. Det visade att anstiftaren var från denna värld. En meteor lämnade ett spår av damm som skapade noctilucent (Nok-tih-LU-sint) moln. Molnets namn kommer från latinska ord för ”night-lit.”

en bils dashcam plockade upp en meteor (glödande vit strimma) som strömmar genom natthimlen nära Daly City, Calif., den 19 December 2018. Daly City ligger cirka 13 kilometer (8 miles) söder om San Francisco, Kalifornien.
airirin / YouTube

rök från den brinnande rymdrocken ”seedade” jordens övre atmosfär med damm. Vattenånga kan kondensera runt dessa dammbitar för att bilda moln. Meteorer brinner högt upp i atmosfären. Så dessa noctilucent moln bildar också högt upp.

Med tanke på jordens krökning kan föremål högt på himlen fortfarande fånga lite solljus väl efter att solen går närmare marken. Noctilucent clouds extrema höjd är det som håller dem lysande i mörkret. Och de verkar blå eftersom alla andra våglängder av ljus har spridit sig.Noctilucent moln dyker vanligtvis upp vid höga breddgrader, vilket betyder nära eller över polerna. De visas nästan aldrig över de nedre 48 amerikanska staterna — inte om atmosfären där får lite hjälp, som den gjorde den decembernatten.

rapporter om det glödande molnet hade börjat hälla in runt 5: 40 PM åskådare översvämmade det lokala nationella Vädertjänstkontoret med bilder. Många började också gissa på molnens sak. En raketuppskjutning kan till exempel förklara det.

United Launch Alliance hade en lansering planerad till den natten. Detta företag är specialiserat på att bygga och lansera rymdfarkoster. Den natten skulle en raket beväpnad med en topphemlig spionsatellit starta från Vanderberg Air Force Base, söder om San Francisco. Men 9 minuter före blastoff skrubbades lanseringen. Så dess raket producerade inte det kusliga molnet.nästa dag beskrev American Meteor Society (AMS) 180 ögonvittnesberättelser om vad som gjorde: en meteor. En så kallad eldboll, den verkade ljusare än Venus när den brann upp i jordens atmosfär. AMS uppskattade att rymdrocken bröt isär över öppet vatten cirka 56 kilometer (35 miles) väster om Golden Gate Bridge.

även om rymdstenar vanligtvis går in i jordens atmosfär, har de sällan skapat moln. Anledningen: dessa stenar tenderar att bryta isär för högt. Mesosfären, där breakups vanligtvis händer, är cirka 81 kilometer (50 miles) ovanför marken. Det är värd för mycket lite vatten.

men det kan förändras. Mer vatten kommer in i den övre atmosfären när jordens klimat värms upp.

en central roll för rymdrockar

för att ett noctilucent moln ska bildas måste mesosfären vara superkyld-under -40 ml Celsius (-40 ml Fahrenheit). Dessa temps utvecklas över jordens poler på sommaren. Nära Arktis, det betyder topp noctilucent säsongen är juni till augusti. Högsäsong nära Antarktis är December till februari.

vid de låga temperaturerna är luften torr. Och vid sådana höga höjder är luften också relativt dammfri. Utan någon dammpartikel att glom på, någon fukt här tenderar att inte frysa; det är ” superkylt.”

730_noctilucent_cloud_ring_NASA_aim.PNG
NASA: s AIM Rymdfarkost upptäcker neonblå noctilucent moln som bildar en munkliknande ring högt över Sydpolen. Sådana moln kan förekomma i upp till en vecka under sommaren i Arktis och Antarktis.
LASP/Univ. av Colorado / NASA

men det kan förändras med ankomsten av meteorrök. Med något att frysa på, blir de superkylda dropparna snabbt till is. När en iskristall bildas, mer gå med i det som blir en kedjereaktion. Om processen är tillräckligt stor utvecklas ett noctilucent moln.

cirka 3 procent av varje iskristall i ett noctilucent moln kommer från meteorer, säger atmosfärsforskaren Mark Hervig. Han arbetar på rymdföretaget GATS, Inc., i Newport News, Va. Hervig ledde ett team som hittade den starka kopplingen mellan meteorrök och nattliga moln.

forskarna analyserade data som samlats in av NASAs AIM-uppdrag. AIM står för Aeronomy of Ice i mesosfären. Lagets resultat tyder på att meteorrök är den viktigaste utlösaren för bildandet av dessa lysande moln. Små rökpartiklar fungerar som kärnan runt vilken iskristaller bildas.

det inre solsystemet är fyllt med meteorer av alla former och storlekar, men mestadels små saker. Jordens atmosfär samlar massor av dessa itty bitty meteorer. Väl inne i jordens atmosfär kommer de att brinna upp. Detta lämnar en dis av små partiklar upphängda i en höjd av 70 till 100 kilometer (43 till 62 miles).

”det är ingen slump att noctilucent moln bildar 83 kilometer höga, helt inne i meteorrökzonen”, säger Hervig.

det kommande klimatet för nattliga moln

idag utvecklas nattliga moln sällan utanför Arktis och Antarktis. Men det kanske inte är sant länge. Faktum är att dessa moln redan har börjat krypa ner i regionerna mellan polerna och troperna. En anledning verkar vara den ökande närvaron av metan vid höga höjder.

högt upp i mesosfären deltar metan i en komplex kemisk reaktion som bildar nya vattenmolekyler. ”Vattenånga kan öka om metan ökar”, säger atmosfärsforskaren James Russell. Varje metanmolekyl kan producera två vattenmolekyler i mesosfären, förklarar Russell. Han arbetar med NASA: s AIM-uppdrag vid Hampton University i Virginia. Där är han en del av en grupp som studerar nattliga moln.

atmosfäriska vetenskapssamhället har liknat noctilucent moln utanför polarhimlen som ett potentiellt symptom på klimatförändringar.

metan, en potent växthusgas, kan släppas ut i himlen genom upptining av permafrost, burping kor, biomassaförbränning och mer. Ökande metannivåer kan öka mängden vatten i mesosfären. I sin tur kan det förbättra chanserna för noctilucent moln.

stigande nivåer av en annan växthusgas, koldioxid, kan också spela en roll. Eftersom CO2 ökar lufttemperaturerna nära marken kan det orsaka temps i mesosfären att sjunka, förklarar Russell. Den kylningseffekten kan hjälpa till att kyla mer vatten – en viktig ingrediens för noctilucent moln.

i takt med stigande växthusgaser har bredden och frekvensen av glödande moln ökat under de senaste decennierna, antyder klimatforskningen.
Gary Thomas är en atmosfärisk forskare vid University of Colorado, Boulder. Från 1964 till 1986 täckte noctilucent moln mer och mer av himlen högt över polerna, fann hans lag. Dessa moln vågade också mot jordens ekvator, bortom deras normala territorium. Och ökad metan spelade en nyckelroll i molnens spridning. Teamet rapporterade sina resultat 2001 i framsteg inom rymdforskning.

glödande moln sprider sig inte bara längre över himlen. Sedan 1998 har de också dykt upp oftare och blivit ljusare. Ett team av tyska forskare rapporterade dessa resultat i en studie från 2015.

Russell säger att expansionen av noctilucent moln kan vara en indikator på klimatförändringar. Mer forskning behövs för att bekräfta detta, säger han. Men det får verkligen forskare att undra, säger han: ”sker klimatförändringar på kanten av rymden?”

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *